На прошедшей неделе было много интересных новостей. В блоге Astronotes вышел пост о самых больших звездах во Вселенной. Пол Гилстер снова обсуждал межзвездные перелеты и, в частности, проблему прибытия. А в блоге Future Planetary Exploration автор пользуется переводчиком Google, чтобы читать российские сайты. Повод значителен и вместе с тем печален: Россия отказывается от своих проектов исследования Солнечной системы

А вот, что еще интересного можно было найти в англоязычных блогах.

Что такое галактика?

Несмотря на бурное время, переживаемое современной астрономией — возможно, когда-нибудь его назовут Золотой эрой, — время от времени ученые возвращаются к основам, переосмысливая сущность давно известных объектов и заново определяя значение некоторых терминов. Одна из таких статей, посвященная новому определению термина «галактика», на прошедшей неделе обсуждалась в блоге astrobites.

Надо сказать, что до этого пересмотр определения галактики производился не так уж и давно. Старое, устоявшееся определение галактики как гигантской, гравитационно-связанной системы из звезд, газа и пыли, оказалось недостаточным после обнаружения в гало многих галактик таинственной темной материи. Астрономы вынуждены были добавить темную материю в определение, так как именно она, а не обычная (другими словами, барионная) материя, давала определяющий вклад в гравитацию галактики.

Здесь у читателя может возникнуть вопрос: что стряслось на этот раз? Проблемы с классификацией у астрономов возникают, когда они имеют дело с тусклыми карликовыми галактиками. Часть их по форме, массе и светимости очень похожа на шаровые звездные скопления, часть — гораздо меньше и тусклее последних. И карликовые галактики, и шаровые скопления окружают нашу Галактику, Туманность Андромеды и многие другие гигантские галактики. Но при этом первые (т. е. карликовые галактики) принято считать отдельными звездными системами, являющимися спутниками гигантских галактик, а вторые — просто скоплениями, являющимися частью гигантских галактик. Неясно, где проходит водораздел между карликовыми галактиками и шаровыми скоплениями.

Авторы статьи попытались пролить свет на проблему, четче сформулировав определение галактики. В статье оно звучит так: «Галактика — это гравитационно связанная система звезд, характеристики которой не могут быть объяснены сочетанием барионов и ньютоновских законов гравитации».

Другими словами, авторы предлагают достаточно ясный способ отделения зерен от плевел: если поведение системы может быть объяснено только входящими в ее состав звездами, газом и законами Ньютона, то это не галактика. Есть два варианта проверки подозрительных объектов. Первый — кинематический, когда считаются отдельно динамическая масса объекта (определяемая из скоростей входящих в его состав звезд) и барионная масса, определяемая исходя из светимостей ярчайших звезд, их возраста, отношения масса-светимость для звезд объекта и т. д. Этот способ очень хорош, но в случае крошечных и тусклых систем зачастую непригоден. Авторы пошли другим, довольно необычным путем, посчитав металличность звезд в выборке из 40 систем (16 карликовых галактик и 24 шаровиков). Оказывается, показатель содержания железа в звездах косвенно указывает на присутствие дополнительной невидимой массы (т. е. темной материи)! Именно она не позволяет железу, которое рассеивается в пространстве во время вспышек сверхновых, покинуть систему.

Вот что получилось в результате.

Распространенность тяжелых элементов (ось Y) против абсолютной зв. величины (Mv, ось X) некоторых карликовых галактик (показаны черным) и шаровых скоплений (показаны красным). Авторы предлагают считать галактиками системы с Mv>-10 и σ>0,2. Источник: astrobites

Из диаграммы видно, что даже самые слабые карликовые галактики (среди них есть такой экспонат, как Segue-1 со светимостью всего лишь 300 солнечных!) имеют металличность выше, чем все шаровые скопления, за исключением М54 и ω Центавра. Последние, впрочем, уже давно подозреваются как ядра бывших эллиптических галактик. Сами авторы поступают осторожней и предлагают считать галактиками системы с Mv>-10m и сигма>0,2. Будущие наблюдения шаровых скоплений Туманности Андромеды и некоторых карликовых галактик, позволят дать ответ, есть ли у астрономов надежный инструмент, позволяющий классифицировать объект как галактику или шаровое скопление. И заодно — закрепить определение. Пока все выглядит оптимистично.

Когда Земля — не Земля

Несколько дней назад Рафаэль Розен (Raphael Rosen) опубликовал в журнале Discover отличную фотоподборку, цель которой — показать Землю как чужую планету. С одной стороны автор выбрал красивые и экзотические места, которые выглядят «не по земному» — там можно хоть сейчас снимать фантастические фильмы без всяких декораций. С другой он приводит снимки лабораторий, где воссоздаются условия далеких планет.

Вот лишь некоторые из снимков:

Сухие долины Антарктиды. Экстремально засушливые и на удивление обжитые места в сердце самого негостеприимного материка на Земле. Температура здесь опускается до -68°С, а ветра достигают скорости 320 км/ч! Тем не менее, здесь было найдено несколько видов бактерий и микробов. Фото: The Exploratorium / Paul Doherty

Сухие долины Антарктиды. Экстремально засушливые и на удивление обжитые места в сердце самого негостеприимного материка на Земле. Температура здесь опускается до -68°С, а ветра достигают скорости 320 км/ч! Тем не менее, здесь было найдено несколько видов бактерий и микробов. Фото: The Exploratorium / Paul Doherty

Атакама, красная пустыня в Чили. Здесь находятся башни телескопов Европейской южной обсерватории. Здесь же в 70-е годы прошлого века проходил испытания один из самых успешных космических аппаратов НАСА, «Викинг». Фото: NASA

Атакама, красная пустыня в Чили. Здесь находятся башни телескопов Европейской южной обсерватории. Здесь же в 70-е годы прошлого века проходил испытания один из самых успешных космических аппаратов НАСА, «Викинг». Фото: NASA

Планетоход-шестиног «Атлет», запечатленный во Флагстаффе, Аризона. Когда-нибудь подобные роверы будут служить домом для астронавтов и ученых на далеких мирах. Фото: NASA/Caltech-JPL

Планетоход-шестиног «Атлет», запечатленный во Флагстаффе, Аризона. Когда-нибудь подобные роверы будут служить домом для астронавтов и ученых на далеких мирах. Фото: NASA/Caltech-JPL

Остров Эллесмере, Гренландия, напоминает поверхность далекого и  безжизненного спутника Юпитера или Сатурна. Фото: Stephen Grasby, Geological Survey of Canada

Остров Эллесмере, Гренландия, напоминает поверхность далекого и безжизненного спутника Юпитера или Сатурна. Фото: Stephen Grasby, Geological Survey of Canada

«Марсианский» аванпост в Хэнксвилле, штат Юта. Сооружения, подобные этому, имитирующие условия Красной планеты, находятся в нескольких пустынных и засушливых местах нашей планеты с резким климатом. Фото: Keplinger Designs/The Mars Society

«Марсианский» аванпост в Хэнксвилле, штат Юта. Сооружения, подобные этому, имитирующие условия Красной планеты, находятся в нескольких пустынных и засушливых местах нашей планеты с резким климатом. Фото: Keplinger Designs/The Mars Society

Составлен новый инфракрасный атлас неба

Речь идет о долгожданном релизе НАСА, атласе неба в четырех диапазонах инфракрасного света, составленном по данным космического телескопа WISE. Атлас содержит более 500 миллионов звезд, галактик, астероидов и других объектов, свыше 2,7 миллионов изображений неба в четырех диапазонах инфракрасного света — и все это в свободном доступе. Собственно, с помощью снимков WISE астрономы уже сделали целый ряд ценных открытий, например, открыли новый класс самых холодных звезд, Y-карлики.

Инфракрасная карта неба по данным WISE. Источник: NASA/JPL

В общем, презентация атласа WISE — событие неординарное и, судя по постам (событие отметили и почти элитарный Centauri Dreams и простенький Tom’s Astronomy Blog), очень и очень долгожданное.

Да, приобщиться к этому чуду может каждый желающий в архиве неба WISE.

Есть ли жизнь на Европе?

Пол Скотт Андерсон (Paul Scott Anderson), автор, пишущий о космических исследованиях Солнечной системы, на страницах своего блога The Meridiani Journal рассуждает о возможности существования жизни на спутнике Юпитера Европе. Поводом послужила статья американских ученых, в которой приводятся доводы в пользу кислотного океана под поверхностью спутника.

Как известно, под толстой ледяной корой Европы предполагается существование жидкой воды. Океан Европы может содержать огромное количество H20 (больше, чем на Земле). В воде Европы, как и в земных океанах, растворены различные химические элементы и соединения, которые могут представлять питательную среду для местных форм жизни. Однако, согласно последним исследованиям, кислород из ледяной коры спутника (он появляется в результате бомбардировки льда космическими лучами) вступает в химические реакции с серосодержащими веществами, растворенными в океане. Образовавшаяся серная кислота поднимает уровень кислотности до pH~2.6, что делает океан слишком кислой средой для существования высокоорганизованной жизни…

Однако, подождите! Мы ведь сейчас говорим о земной жизни! Разве жизнь на Европе (если она есть) не могла приспособиться к среде, ее же и породившей? А может быть, океан в конце концов, не настолько кислый? И в конце концов, разве существование океана на Европе уже доказанный факт?!

Только время покажет, как обстоит дело на самом деле, но наш беспокойный ум уже сейчас просчитывает все возможные варианты. Может быть, статья американских геологов послужит в деле подготовки дальнейших исследований Европы, а может быть перейдет в разряд захватывающих образцов «иронической» науки…

Яростное Солнце

Солнце переживает очередной цикл активности. Над Землей все чаще вспыхивают полярные сияния и бушуют магнитные бури. Все это — результат мощных вспышек на нашей дневной звезде.

В прошлый понедельник уже не раз упоминавшийся на нашем сайте мастер солнечной фотографии Алан Фридман (Alan Friedman) опубликовал снимки активного региона AR1429 на Солнце. Изображения получены в узком фильтре Hα, что соответствует красному цвету с длиной волны 6563 ангстрем.

Регион AR1429 на Солнце. Снимок получен 12 марта. Фото: Alan Friedman

А вот Солнце в лучах Hα целиком. Регион AR1429 виден справа. На лимбе заметны протуберанцы. Нехитрые подсчеты показывают, что их размеры сопоставимы с расстоянием от Земли до Луны!

Солнце в лучах Hα. Фото: Alan friedman

Не правда ли, впечатляет!

Регион AR1429 огромен. В настоящее время он скрылся на обратной стороне Солнца, однако неделю назад его можно было наблюдать невооруженным глазом! AR1429 формирует группа пятен, окруженных факельными полями. Время от времени в регионе происходят мощные вспышки, которые и ответственны были за последние магнитные бури на Земле.

Вот так выглядела вспышка в AR1429, произошедшая 4 марта. Снимок сделан в рентгеновских лучах.

Короткая мощная вспышка, произошедшая в регионе AR1429 4 марта 2012 года. Фото: NASA/SDO/AIA