К анализу марсианского грунта Curiosity приступил приступил не сразу, а спустя два месяца после прибытия. По плану марсоход должен был зачерпнуть со склона песчаного наноса материал дважды: первый раз для проверки и очистки оборудования, второй — непосредственно для анализа. Однако в ходе этой процедуры ученые обнаружили на поверхности Марса кусочек пластика, оторвавшийся от Curiosity. Обеспокоенные тем, что в камеру для анализа может быть занесен материал земного происхождения, ученые перестраховались и взяли для анализа третью пробу. В результате процесс растянулся на неделю, но образцы все же проследовали в специальную химико-минералогическую лабораторию CheMin внутри Curiosity.

Rocknest («гнездо в скалах») — небольшой песчаный нанос и скопление камней на пути марсохода. Это место было выбрано для взятия пробы грунта. Фото: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Панорама участка Rocknest. Цель Curiosity — небольшой песчаный нанос на переднем плане. Фото: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Следы Curiosity на гребне наноса. Многие на западе уже сравнили этот снимок с фотографией следа человека на Луне. Фото: NASA/JPL-Caltech

Реголит Марса. След от колес Curiosity слева. Марсоход наехал на песчаный нанос, чтобы обнажить породу, находящуюся непосредственно под поверхностью. Снимок получен правой камерой MastCam 5 октября 2012 года. Фото: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems

Сухой и пыльный марсианский реголит крупным планом. Несмотря на минусовые температуры, грунт не замерзает, так как в нем практически нет воды. Именно такого рода материал оказался в грунтозаборнике Curiosity. Снимок получен камерой MAHLI (Mars Hand Lens Imager) 6 октября 2012 года. Фото: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems

Грунтозаборное устройство Curiosity представляет собой небольшой ковш 7 см в длину и 4,5 см в ширину, установленный на конце робота-манипулятора. Снимок сделан камерой MastCam 27 сентября 2012 года. Фото: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems

Curiosity совершает первый забор грунта. На левом изображении марсоход запечатлел сам себя в процессе забора, на правом видна ямка, оставшаяся после черпка. Снимки получены 7 октября 2012 года. Фото: NASA/JPL-Caltech

Первая проба не была предназначена для анализа. Марсоход некоторое время тряс ее в ковше с целью удалить с его внутренней поверхности возможные пылинки и другие мелкие частички, которые могли быть занесены на Марс с Земли. Если такие частички не удалить, то будучи занесенными вместе с марсианским грунтом в камеру для химического анализа, они могут внести искажения в результаты исследования. После выполнения этой процедуры, грунт был выброшен. На переднем плане снимка виден блестящий предмет, лежащий на грунте, который весьма заинтересовал ученых. Фото: NASA/JPL-Caltech/MSSS

При ближайшем рассмотрении предмет оказался кусочком пластика, который упал с Curiosity. Вероятно, это часть обмотки одного из множества кабелей, протянувшихся с внешней стороны корпуса марсохода. Фото: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Панорама Марса, открывающаяся с места забора грунта. Фото: NASA/JPL-Caltech

Второй забор грунта был совершен 12 октября. После обнаружения пластика, упавшего с Curiosity, ученые очень внимательно отнеслись к этой процедуре, тщательно осмотрев как взятые образцы грунта, так и место черпка. Кто ищет, тот всегда найдет: среди песка и пыли они обнаружили еще несколько подозрительных блестящих предметов размером от 0,5 до 2 миллиметров. Впоследствии оказалось, что предметы эти являются светлыми минералами и имеют марсианское происхождение, однако, не желая рисковать, ученые выбросили второй забор и 15 октября дали команду марсоходу совершить третий. Он-то и проследовал в камеру для химического анализа. Фото: NASA/JPL-Caltech

Еще один взгляд на марсианский грунт в высоком разрешении. Изображение было получено камерой MAHLI, которая находилась всего в 12 сантиметров от поверхности. Участок, попавший на снимок, имеет размеры всего 8 х 6 сантиметров. Фото: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Curiosity на песчаном наносе. Снимок получен на 60-й день пребывания ровера на Марсе. Фото: NASA/JPL-Caltech

Глядя на собственные колеса. Снимок получен камерой MAHLI (Mars Hand Lens Imager) 6 октября 2012 года. Фото: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems

Дно кратера Гейла, где проводит исследования Curiosity. У Curiosity есть время для того чтобы поснимать пустынные марсианские ландшафты, так как химический анализ будет продолжаться сутки. Цель данных исследований — определить окружающие условия, которые имели место в кратере в далеком прошлом. Химический анализ также покажет, есть ли в марсианском реголите ингредиенты, необходимые для жизни.Фото: NASA/JPL-Caltech