Греческое слово «перигелий» (происходит от слов Περί – около, ήλιος – Солнце) обозначает ближайшую точку орбиты планеты или другого небесного тела от Солнца. Земля, как и другие планеты Солнечной системы, движется вокруг Солнца не по окружности, а по слегка вытянутому овалу или, другими словами, по эллипсу. Поэтому расстояние между нашей планетой и Солнцем постоянно меняется: одну половину года мы приближаемся к нему, другую — удаляемся.

Сегодня — особый день, когда наша планета находится ближе всего к Солнцу в 2013 году. Странно, не правда ли, слышать такое, когда на дворе в самом разгаре зима? Однако не будем забывать, что времена года на Земле определяются исключительно наклоном оси вращения нашей планеты по отношению к плоскости орбиты вокруг Солнца. Из-за этого Солнце гостит по полгода в разных полушариях. Сейчас, например, наше дневное светило больше освещает южное полушарие Земли, соответственно, оно прогревается лучше и там — лето. Можно было бы ожидать, что близость к Солнцу делает северные зимы мягче, а южное лето жарче (а так оно и есть на самом деле!), однако и здесь близость Солнца к Земле лишь один из факторов (и далеко не главный), влияющих на современный климат нашей планеты.

Другой вопрос, который обычно всплывает в такой день, связан с видимыми размерами Солнца. Разве Солнце больше сегодня, чем в какой-то другой день? Не заметно!

Конечно, из-за того что орбита Земли вытянута совсем незначительно, заметить тот факт, что сегодня мы ближе к Солнцу, чем в любой другой день, очень трудно, а на глаз и вовсе невозможно. Однако достаточно масштабные фотографии Солнца, сделанные с интервалом в полгода, наглядно показывают, что угловой размер звезды меняется довольно значительно на крайних точках орбиты. Но так как изменение происходит очень плавно, день за днем, оно ускользает от нашего восприятия.

Солнце, каким оно видно с Земли в моменты перигелия (большое) и афелия. Во время прохождения Землей перигелия видимый размер Солнца на 3% больше, чем летом, когда наша планета проходит через афелий. © Anthony Ayiomamitis

Когда же точно Земля прошла перигелий? 2 января 2013 года, в 04:37 по Всемирному времени (в 08:37 по московскому). При этом центр Земли отделяло от центра Солнца 147 миллионов 98 тысяч 161 километр. Для сравнения, 5 июля, когда Земля будет проходить афелий (наиболее удаленную от Солнца точку орбиты), расстояние составит более 152 миллионов километров, т. е. примерно на 3% больше.

Кстати говоря, год от года дата перигелия меняется, как, впрочем, и минимальное расстояние. Связано это с тем, что другие тела Солнечной системы влияют своим притяжением на Землю, заставляя ее слегка «вихлять» по орбите, а сам эллипс орбиты вращаться вокруг Солнца в направлении движения Земли.