Из самого названия даты ясно, что сегодня «день равен ночи». Грубо говоря, это действительно так (из-за атмосферной рефракции Солнце проведет на небе немного больше 12 часов), но с астрономической точки зрения смысл равноденствия заключается в том, что сегодня Солнце в своем годичном движении на фоне созвездий перешло из северного полушария небесной сферы в южное. В момент равноденствия Солнце находится точно на небесном экваторе (в созвездии Девы) и потому освещает оба полушария Земли равномерно.

Если бы мы имели возможность посмотреть на Землю со стороны, то увидели следующую картину:

Такие моменты, как запечатленный выше российским метеоспутником Электро-Л, случаются дважды в год — 20 или 21 марта, когда Солнце из южной небесной полусферы переходит в северную, и 22 или 23 сентября, когда имеет место обратный процесс. В северном полушарии Земли эти дни знаменуют собой приход астрономической весны и астрономической осени (не календарной, которая начинается 1 сентября!). Соответственно, в южном полушарии Земли все наоборот: сегодня там наступила астрономическая весна.

закат Солнца

Солнце на закате 21 сентября 2014 года. В этот и последующие несколько вечеров наше дневное светило встает практически точно на востоке, а садится на западе. Фото: Тимур Шуленов

С незапамятных времен люди выделяли равноденствия и солнцестояния как особые даты. На заре цивилизации те племена и общины, которые перешли от охоты и собирательства к земледелию и скотоводству, внимательно следили за небесными светилами, отмечали путь Солнца и Луны на фоне звезд, так как нуждались в точном календаре. Календарь помогал отмечать даты посева и жатвы, и до сих пор у многих народов (например, у индейцев) осеннее равноденствие ассоциируется с моментом начала сбора урожая. В дохристианской Европе даты равноденствий считались большими праздниками.

Подробнее о «механике» явления мы уже писали ранее, в статьях «Когда день равен ночи» и «22 сентября 2012 года — день осеннего равноденствия», здесь же добавим, что равноденствие — не уникальное явление, характерное только для Земли. На тех планетах Солнечной системы, ось вращения которых существенно наклонена к плоскости их орбит, также есть смена времен года и моменты равноденствий. К таким планетам относится, например, Сатурн. Правда, из-за того, что сатурнианский год в 30 раз длиннее земного, равноденствия на планете наступают раз в 15 лет. Вот, кстати, как выглядит Сатурн в этот момент.

Весеннее равноденствие на Сатурне