14 июля 2015 года состоится поистине историческое событие в истории исследования космического пространства: впервые рукотворное тело достигнет Плутона, некогда девятой планеты Солнечной системы, а теперь крупнейшего представителя Пояса Койпера. Им станет космический аппарат «Новые горизонты», который был создан специально для исследования Плутона и его спутников.

«Новые горизонты» был создан НАСА и запущен в 2006 году; сегодня, спустя почти 9 лет полета, он преодолел 18/19 пути до Плутона. Пришло время разбудить бортовые системы зонда от спячки. 6 декабря специалисты НАСА переведут «Новые горизонты» в рабочий режим.

Юпитер и спутник Ио

Пролетая мимо Юпитера в 2007 году, «Новые горизонты» снял планету-гигант и один из четыерех крупнейших его спутников — Ио. Над неосвещенной стороной Ио виден голубой султан. Это извергается Тваштар, один из многочисленных вулканов спутника. Снимок сделан в инфракрасном свете. Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Плутон, маленький и холодный мир, блуждающий на границе света и тени, до сих пор остается одним из самых малоизученных больших тел Солнечной системы. Доступная на сегодняшний день информация о Плутоне собиралась буквально по крупицам в течение десятилетий. Однако астрономы до сих пор многого не знают, например, как выглядят ландшафты бывшей девятой планеты. Карты Плутона, составленные по наблюдениям на «Хаббле», более или менее дают представление о распределении яркости и цвете Плутона, но ни о каких деталях поверхности говорить не приходится. Существует ли криовулканизм на Плутоне? Есть ли жидкая вода под ледяным панцирем карликовой планеты? Наконец, как выглядит крупнейший спутник Плутона, Харон, и существуют ли кардинальные различия между двумя телами?

Вопросов масса. Разумеется, не на все из них сможет дать ответ «Новые горизонты». А те ответы, что будут получены, породят новые вопросы. В чем можно быть уверенным — объем достоверной информации о Плутоне вырастет многократно; впервые мы получим подробные данные о представителе пояса Койпера (пояса ледяных и каменных тел за орбитой Нептуна).

Чтобы еще раз продемонстрировать работу камер аппарата, предлагаем вашему вниманию пару фотографий, сделанных зондом по пути к Плутону.

извержение вулкана на Ио

Детальные изображения вулкана Тваштар на Ио, полученные разными камерами «Новых горизонтов». Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

планета Юпитер — атмосфера

Малое красное пятно Юпитера — вихрь в бушующей атмосфере планеты, снятый космическим аппаратом в 2007 году. Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute