В ночь с 26 на 27 января мимо Земли пролетел потенциально опасный астероид 2004 BL86. Несмотря на громкий ярлык, объект может представлять реальную опасность для Земли лишь в далеком будущем (астрономы считают потенциально опасными все космические тела, сближающиеся с нашей планетой до 19,5 расстояний от Земли до Луны). Что касается прошедшего события, то более чем почтительное расстояние в 1,2 миллиона километров (втрое дальше Луны), на котором пролетел 2004 BL86, исключало какую-либо возможность его столкновения с Землей.

Интерес к событию был вызван другим. Во-первых, размерами астероида. До сближения диаметр 2004 BL86 оценивался в 600-700 метров, что делало его самым крупным телом, подлетающим к Земле на такое расстояние, на целых 12 лет. Во-вторых, относительно большая яркость астероида. На минимально расстоянии от Земли блеск 2004 BL86 равнялся 9m, что делало возможным его наблюдение с помощью скромных любительских средств.

За сближением 2004 BL86 с Землей следили сотни наблюдателей в разных странах мира. В результате в сети Интернет появились фото объекта и видео, на которых запечатлено движение космического тела на фоне звезд.

Вот интервальное видео, которое сделал Фриц Хеммерих (Fritz Helmut Hemmerich).

Еще одно видео, сделанное Джеффом Салливаном (Jeff Sullivan).

Наконец, отличное видео полета астероида 2004 BL86 на фоне рассеянного звездного скопления Ясли (М44). Видео собрано на основе 314 кадров, отснятых за 78 минут.

Следили за астероидом и астрономы-профессионалы. В США на 70-метровой чаше радиотелескопа Deep Space Network в Голдстоуне велись радарные наблюдения 2004 BL86.

Радарные наблюдения — мощная техника, которая позволяет исследовать подлетающие к Земле космические тела с большим разрешением. С помощью таких телескопов, как Deep Space Network или Аресибо, астрономы способны получать сведения о точных размерах, форме, скорости вращения астероидов, распознавать на их поверхности кратеры, скалы и другие неровности, наконец, более точно определить их орбиту.

Хотя 2004 BL86 и имеет сотни метров в поперечнике, с расстояния в 1,2 миллиона километров он даже в самые крупные телескопы практически неотличим от звезды. Другое дело, радарные исследования. Изображения 2004 BL86, полученные на радиотелескопе в Голдстоуне, имеют разрешение 4 метра на пиксель. С их помощью астрономы существенно уточнили размер небесного тела — он оказался равен 325 метров, что вдвое меньше более ранних оценок, — и открыли спутник!

Посмотрите на это видео, составленное из 20 радарных изображений 2004 BL86.

астероид 2004 BL86 и его спутник

Астероид 2004 BL86 и его спутник по наблюдениям на радиотелескопе в Голдстоуне (США). Источник: NASA/JPL-Caltech

Форма астероида близка к сферической, а на его поверхности видны шероховатости. Спутник 2004 BL86 вращается по широкой орбите практически перпендикулярно экватору. Поперечник спутника оценивается в 70 метров. Следует заметить, что наличие «луны» у 2004 BL86 является хоть и интересной, но далеко не уникальной находкой среди астероидов. По статистике примерно у 16% всех астероидов, сближающихся с Землей и имеющих размер свыше 200 метров, есть свои луны.

Интересно, что спутник астероида в принципе можно было обнаружить и с помощью визуальных или фотографических наблюдений. Его блеск всего лишь на 3,5 звездных величины слабее блеска 2004 BL86. Это значит, что максимальная яркость спутника равнялась 12,5m, а угловое расстояние от астероида — около 1″. При определенных условиях тела можно было бы разделить и на очень хорошем любительском оборудовании.

В заключение добавим, что параллельно проводились и спектральные наблюдения 2004 BL86. Они показали, что по своему химическому составу астероид близок к астероиду Весте, которую два года назад подробно изучал космический аппарат НАСА «Рассвет».