Мы живем на прекрасной Земле, третьей планете от Солнца. Наша звезда не одинока: в пространстве ее окружают другие подобные ей светила. Все звезды, которые только можно увидеть на небе невооруженным глазом, и еще около 400 миллиардов звезд объединены в одну огромную звездную систему — Галактику. Именно так, с большой буквы, пишется название нашего звездного острова, чтобы отличать его от других галактик во Вселенной.

Но у Галактики есть и собственное имя — Млечный Путь. Да-да, туманная дорожка, которую мы видим осенними вечерами на темном загородном небе, и есть наша Галактика, внутри которой мы находимся. Млечный Путь опоясывает небесную сферу кольцом. Где-то он ярче, как например в созвездиях Лебедя, Щита и Стрельца, где-то тусклее, как в созвездиях Тельца и Ориона. Толщина Млечного Пути также неравномерна: в районе созвездия Кассиопеи он достаточно узок, а в созвездии Стрельца очень широк.

Все эти наблюдаемые свойства легко объяснимы. Млечный Путь — спиральная галактика, и как все спиральные галактики, состоит из плоского диска и широкого разреженного гало. Если анфас Млечный Путь выглядит как широкая и красивая спираль, то с ребра видится узким, как игла. И только самые центральные области Галактики, балдж, имеют более или менее сферическую форму.

галактика NGC 891

Галактика NGC 891 в созвездии Андромеда. Примерно так выглядит Млечный Путь с ребра. Фото: Rob Gendler

Подавляющее большинство звезд Млечного Пути находится в галактическом диске. Солнце не исключение. Ну коль скоро мы находимся внутри диска, то все скопище звезд диска представляется нам в виде окружающего нас со всех сторон туманного кольца. Чем ближе к ядру Галактики, тем это кольцо толще; глядя на Млечный Путь в созвездиях Скорпиона и Стрельца, мы смотрим на балдж, центральные области Галактики.

Как и у всякой спиральной галактики, у Млечного Пути есть плоскость, воображаемая линия, делящая звездный диск пополам. Осенью найти его на небе может каждый. Как это сделать?

Вечером, как стемнеет, найдите на небе Большой летний треугольник. Этот известный астеризм сияет высоко над южным, а поздним вечером над юго-западным горизонтом. Летний треугольник образуют три яркие звезды. Вега и Денеб находятся почти в зените ранним вечером, а третья звезда, Альтаир, — примерно на полпути от зенита к горизонту.

плоскость Млечного Пути

Плоскость Галактики проходит по небу через созвездие Лебедя рядом с астеризмом Северный Крест. Рисунок: Stellarium

Далее найдите созвездие Лебедя и его самый известный астеризм, Северный Крест (о том, как это сделать, мы писали здесь). Именно вдоль Северного Креста и проходит Млечный Путь. В большом городе эта туманная дорожка не видна из-за уличной засветки, зато в лесу, в горах или в деревне Млечный Путь открывается во всем великолепии.

Примечательно, что в созвездии Лебедя звездная река разбивается как бы на два русла, ниспадая к горизонту широкими потоками. Это облака межзвездной пыли заслоняют от нас расположенные за ними звезды, образуя в небе темные провалы. Ну а так как межзвездная пыль концентрируется в плоскости Галактики, то глядя на нее, мы одновременно смотрим и на плоскость Млечного Пути. (Понять, где проходит плоскость Млечного Пути, в городе можно, только ориентируясь по Северному Кресту.)

летний треугольник и Млечный Путь

Млечный Путь проходит через Большой летний треугольник, разбиваясь в созвездии Лебедя на два потока. Внизу снимка видны наиболее широкие и яркие участки Млечного Пути, расположенные в созвездии Стрельца. Это — центр Галактики. Фото: earthsky.com

Где же находимся мы среди всего этого великолепия? Несмотря на то, что мы обитаем в плоском диске, звезды окружают нас со всех сторон. Следовательно, Солнце должно находиться где-то вблизи плоскости Млечного Пути. Действительно, Солнечная система приподнята всего лишь на 25 парсек над плоскостью Галактики, что составляет примерно 80 световых лет. Это немного, учитывая, что толщина диска составляет 1000 световых лет, а диаметр Млечного Пути — 100 тысяч световых лет!