Вначале это было относительно небольшое пятно на диске планеты. Размеры образования составляли «всего» 1500 километров. Вряд ли кто-то думал тогда, что вскоре мы будем наблюдать самое настоящее «Большое белое пятно» (по аналогии с Юпитером). Но в декабре 2010 года из пятнышка внезапно развился грандиозный шторм, в считанные недели покрывший собой площадь в 4 миллиарда квадратных километров. Это в восемь раз превосходит площадь поверхности Земли!

Гигантская буря по своим размерам превзошла в 500 раз самые крупные ураганы, которые до сих пор попадали в поле внимания «Кассини». Такую добычу, конечно, упускать было нельзя, и начиная с 5 декабря 2010 года в течение нескольких месяцев зонд «Кассини» внимательно следил за развитием шторма. Установленный на космическом аппарате спектрометр плазмы и радиоволн показал, что частота появления молний внутри шторма в 10 раз выше, чем в других ураганах, которые исследовал «Кассини» на Сатурне. Во время своего максимума шторм порождал больше 10 молний в секунду. Только с миллисекундным разрешением спектрометр сумел распознать индивидуальные сигналы от вспышек. Полный анализ информации приведен в статье, опубликованной в журнале Nature на этой неделе.

Шторм на Сатурне в естественных цветах. Фото: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Шторм на Сатурне. Панорама грандиозной бури, полученная через 12 недель после появления компактного облака в атмосфере планеты — будущего зародыша циклона. Цвета искусственные. Фото: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Буря на Сатурне обогнула планету и ловит себя за хвост. Фото: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

С момента прибытия в систему Сатурна в 2004 году «Кассини» наблюдал 10 грозовых штормов в атмосфере планеты-гиганта. Все они зарождались в южном полушарии планеты, где в то время было лето. Но с августа 2009 года солнечные дни перекочевали в северное полушарие, где началась весна. «Этот шторм очень захватывающий, ибо показывает как смена сезонов и освещенности может повлиять на состояние атмосферы, — сказал ведущий автор статьи Георг Фишер (Georg Fischer) из Австрийской академии наук. — Мы едва могли усидеть на своих стульях, наблюдая за ним».

Впервые, кстати, ученым удалось столь детально проследить за эволюции гигантского шторма в атмосфере планеты-гиганта, будь то Юпитер, Сатурн или Уран с Нептуном. Это стало возможным благодаря программе “Saturn Storm Watch”, проекту, в ходе которого «Кассини» наблюдает вероятные места образующихся ураганов в период между запланированными наблюдениями. В тот день, когда спектрометр плазмы и радиоволн обнаружил первую молнию, камеры станции сфотографировали маленькое, яркое облако, из которого и выросла грандиозная буря. Кроме того, ученым очень помогли любители астрономии, чьи декабрьские и январские фото позволили существенно дополнить данные зонда «Кассини».

И еще.

Шторм на Сатурне — любопытная запись радиомузыки сатурнианского монстра. Этот аудио-файл создан на основании данных за 15 марта 2011 года. Источник: NASA