Наша Солнечная система густо населена. Знание этого, кажущегося сейчас очевидным, факта является заслугой работы, которую провели астрономы в последние десятилетия. Начиная со второй половины двадцатого века человечество начало запускать в космос различные исследовательские миссии. Запущенный Европейским космическим агентством космический аппарат Hipparcos открыл новую эру в наблюдательной астрономии. О снимках с космического телескопа «Хаббл» (НАСА) и говорить не приходится — их не видел только ленивый. Выйдя в космос, человечество впервые увидело, сколько же реально объектов есть рядом с нами. Если до 80-х — 90-х годов количество астероидов в Солнечной системе измерялось сотнями и тысячами, то сейчас только нумерованных астероидов — более 350 000. По свидетельствам российских и зарубежных астрономов, реальное количество объектов, как минимум, в 10-20 раз больше. При этом небольшие тела диаметром 1-10 метров никто и не считает.

Совершенно очевидно, что среди этого всего множества объектов есть те, которые пролетают рядом с Землей. Такие астероиды (или объекты) называют АСЗ (астероиды, сближающиеся с Землей, англ. NEA/NEO: Near-Earth Asteroids / Objects). Однако не все из них представляют для нашей планеты опасность, а только один их подкласс: потенциально опасные астероиды (ПОА). На сегодняшний день известно несколько сотен ПОА (краткий список имеется на сайте НАСА). Все эти объекты имеют тесные сближения с Землей и, в большинстве своем, ненулевые шансы соударения. Ещё в 10-100 раз больше неучтенных объектов, имеющих сходные характеристики.

Таким образом, можно оценить реальное количество потенциально опасных объектов в десятки тысяч.

Частота столкновений с Землей крупными космическими телами

Челябинское событие не стоит особняком. История знает целый ряд примеров столкновения астероидов с нашей планетой. За последние 100 лет было несколько крупных происшествий:

  1. Тунгусский метеорит — самый известный объект, столкнувшийся с Землей в XX веке. Небесное тело «пронеслось» в районе реки Подкаменная Тунгуска в июне 1908 года, оставив после себя разрушения, сравнимые со взрывом водородной бомбы.
  2. Сихотэ–Алинский метеорит. Упал в 1947 г. в горах Сихотэ-Алинь на Дальнем Востоке. Тело метеорита разрушилось при падении и «рассыпалось» на большой территории тысячами осколков. Их общая масса оценивается десятками тонн.
  3. Витимский болид. Событие произошло в сентябре 2002 г. Болид полностью сгорел в атмосфере, поэтому характер повреждений был незначителен (и весьма похож на Тунгусский).

Помимо перечисленных были и другие зафиксированные случаи. К счастью, в каждом из примеров небесные тела падали далеко от населённых пунктов, что позволило избежать человеческих жертв. В целом, относительно крупные метеориты падают несколько раз в столетие. А раз в миллион лет, по статистике, на Землю падает весьма крупное тело, меняющее климат и некоторые физические параметры планеты. Кстати говоря, отведенный человечеству миллион лет уже закончился.

Cихотэ-алинский метеорит

Один из множества фрагментов Сихотэ-Алинского метеорита. Фото: dic.academic.ru

Прежде чем продолжать обсуждать проблему, было бы неплохо немного формализовать некоторые понятия, которые зачастую используются в СМИ не совсем корректно.

  • Астероид — небольшое планетоподобное тело, зачастую неправильной формы. Двигается вокруг Солнца по гелиоцентрической орбите. Размеры — от десятков метров до тысяч километров.
  • Метеорит — тело космического происхождения, упавшее на Землю. К примеру, если астероид падает на Землю, то он становится метеоритом.
  • Метеороид — небесное тело диаметром до нескольких метров. При входе в атмосферу полностью сгорает, образуя метеор — явление, возникающее при сгорании небольших метеорных тел.
  • Болид — яркий метеор.

Согласно представленной классификации на данный момент челябинское небесное тело можно отнести как к классу астероидов (которым оно было, если диаметр превышал несколько десятков метров), так и к болидам (так как на данный момент крупные остатки небесного тела на Земле не найдены).

Прогнозирование орбит опасных объектов

Прогнозирование орбит опасных объектов — одна из важных задач современной астрономии. Задача, по сути, разделяется на две составляющие:

  • Наблюдательная. С помощью наземных и космических телескопов делается ежедневный мониторинг неба для поиска новых и новых объектов, а также уточнения орбит старых.
  • Теоретическая. По наблюдательным данным строятся и уточняются орбиты, определяется характер и устойчивость движения объектов.

Если со второй частью, в целом, дела обстоят достаточно хорошо (особенно в связи с постоянно увеличивающейся мощностью компьютеров), то с первой возникают сложности. Прежде всего, не хватает достаточного количества телескопов для наблюдений (в России их можно пересчитать по пальцам). Но даже если мы подключим к поиску новых астероиды все телескопы мира, часть областей Солнечной системы все равно будет недоступна для наблюдения с поверхности нашей планеты (например, объекты, движущиеся к нам со стороны Солнца). Заметим, что и точность наземных исследований не всегда высокая. Наиболее качественные результаты дают космические миссии, которых, к сожалению, тоже не так много.

Основную опасность для человечества представляют небольшие небесные тела размером от 10 до 100 метров. Почему? Потому что бо́льшую часть более крупных объектов астрономы уже нашли, их орбиты спрогнозировали, а за рядом из них (например, астероидом Апофис ввиду возникающих при его изучении проблем) ведется постоянный мониторинг. Мы также понимаем, откуда берутся астероиды крупнее 100 метров и как их искать (см. обзор «Откуда берутся опасные астероиды»). А вот с небольшими астероидами выходит заминка: с одной стороны их практически невозможно заметить с Земли — уж слишком они маленькие, — с другой стороны, проводя общую оценку количества таких объектов, мы понимаем, что их число должно быть огромно — в сотни раз больше известного количество. А, следовательно, и кумулятивная опасность от них выше.

аризонский метеоритный кратер

«Каньон дьявола», метеоритный кратер в штате Аризона (США) поперечником 1,2 км. Кратер образовался в результате столкновения с Землей астероида диаметром порядка 60 метров. Возраст кратера оценивается в 50 тысяч лет. Фото: maravilhas-naturais.webnode.pt

Вывод из этого следует весьма неутешительный: падения небесных тел на Землю были, есть и будут. От этого мы не застрахованы, это же подтверждается и статистикой. Каждый из нас уже на своем веку был свидетелем как минимум двух подобных космических событий (Витимский болид и Челябинское небесное тело). Минимум раз в неделю к Земле приближается очередной потенциально опасный астероид, за которым пристально наблюдают астрономы.

Однако выход есть. Уже существуют весьма реалистичные способы отклонения потенциально опасных объектов, есть методики обзоров неба, позволяющие найти астероиды диаметром несколько десятков метров с помощью специальных космических телескопов. Это — то, что может сделать и чем уже давно пора заняться человечеству. В противном случае, в один прекрасный день нам, возможно, придется уступить место более предусмотрительному биологическому виду.