Ну вот мы и дождались этого дня. На Земле в северном полушарии середина календарного лета, а где-то между Марсом и Юпитером автоматическая межпланетная станция «Заря» (Dawn) выходит на орбиту Весты.

Если все пройдет штатно, то знаменательное событие произойдет примерно в 10 вечера по Тихоокеанскому времени. Спустя сутки инженеры НАСА ожидают сеанса связи с аппаратом. По их расчетам орбита «Зари» (или, если угодно, «Рассвета») будет пролегать на высоте 16000 км над астероидом.

После этого — год работы на орбите. Среди множества задач, стоящих перед зондом, выделим две: детальное исследование южного полушария Весты, где находится огромный кратер диаметром 458 км и 12 км глубиной, а также поиск спутников астероида: камера «Зари» способна разглядеть на орбите вокруг Весты тела размером вплоть до нескольких метров. Но даже если таковых не обнаружится, есть еще множество интригующих вопросов, связанных с историей формирования этого тела. Вот лишь несколько из них, на которые мог бы дать ответ зонд:
Имеет ли Веста железное ядро?
Был ли астероид вулканически активным телом?
Существует ли на Весте вода, пусть и глубоко под поверхностью тела?

Веста с расстояния 41000 км. Изображение получено 9 июля 2011 года, разрешение снимка равно примерно 3,8 км на пиксель. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA