Сегодня хороший повод вспомнить о Нептуне. Самая далекая планета Солнечной Системы празднует день рождения: сегодня, 12 июля 2011 года, планета совершила ровно один оборот вокруг Солнца, начиная со дня своего открытия.

С тех пор прошло 164,79 лет. Нептун был обнаружен в ночь с 23 на 24 сентября 1846 года астрономом Берлинской обсерватории Иоганном Готфридом Галле (Johann Gottfried Galle) спустя час после начала поисков. Галле, конечно, знал, что и где он ищет. Довольно точные координаты еще не открытой планеты (в пределах 1°) ему предоставил французский астроном Урбан Леверье (Urbain Le Verrier), который и настоял на проведении поисков.

Леверье вычислил орбиту новой планеты по отклонениям в движении Урана, которые были известны к тому времени уже четверть века. Однако до Леверье никто не решался вычислить орбиту неизвестного тела, чья гравитация столь заметным образом влияла на поведение седьмой планеты. Джон К. Адамс, правда, провел необходимые расчеты в 1843 году, однако наблюдатели Гринвичской обсерватории потребовали дополнительных разъяснений, которые Адамс не привел.

В итоге двадцать пять лет математических исследований вылились в час поисков искомой планеты. Первооткрыватели тогда не знали, что задолго до них Нептун наблюдал Галилео Галилей; первый раз ночью 28 декабря 1612 года, а затем 27 января 1613. Но великий ученый не смог отождествить звездочку 8-й величины в качестве планеты, так как ее движение относительно звезд именно в тот период менялось на попятное, и Нептун был практически неподвижен на небе. Вот ведь незадача!..

Планета Нептун, снимок АМС «Вояджер-2», пролетевшей мимо Нептуна в 1989 году. Фото: NASA

Урбан Ле Веррье (1811-1877), французский астроном и математик, открывший Нептун «на кончике пера». Автор гравюры художник Э. Бюхнер (E. Buechner). Источник: Smithsonian Institution Libraries

Астроном Иоганн Готфрид Галле, открывший Нептун в ночь с 23 на 24 сентября 1846 года

В том же году У. Ласселл (Англия) открыл спутник Нептуна Тритон (внизу на переднем плане). Фото: NASA

Настоящим событием стало посещение Нептуна и его спутников АМС «Вояджер-2» в 1989 году. На этом снимке видны перистые облака высоко в атмосфере Нептуна. Фото: NASA

Крупнейший спутник Нептуна, Тритон. По своим размерам он лишь немногим уступает Луне, но в отличие от нее имеет атмосферу из азота и сложную структуру поверхности с очевидными признаками мощного криовулканизма. Фото: NASA

Прощальный снимок Нептуна, сделанный «Вояджером-2». Фото: NASA