Наверно, сегодня ни для кого не секрет, что звезды находятся на разном расстоянии от Земли. Но даже самые близкие к Солнцу расположены настолько далеко, что без специальных точных методов наблюдения у нас нет никакой возможности определить расстояние до них. Даже глядя в большой телескоп, даже применив огромные увеличения, мы не увидим диски звезд, а только размытые и пляшущие пятна. В исключительно прозрачные ночи звезды могут представляться крошечными дисками, но это всего лишь дифракционные кружки Эри, не имеющие ничего общего с реальными формами звезд…

Из-за огромной удаленности звезд (ближайшая, альфа Центавра, расположена в 270000 раз дальше от Земли, чем Солнце) нам кажется, что все они расположены на одинаковом расстоянии от нас — то есть на сфере. Глядя на созвездия темной ночью, мы видим плоскую, двумерную картину звезд, совершенно не ощущая того, сколь огромное пространство разделяет нас с этими светилами.

В созвездии Эридана, которое сейчас видно по вечерам правее и южнее созвездия Ориона, есть две довольно заурядные на вид звезды 3-й величины, обозначаемые на картах греческими буквами ε и δ. Чтобы отыскать их на небе, вначале нужно найти созвездие Ориона, а в нем — ярчайшую звезду, Ригель. Имеющий голубовато-белый цвет Ригель (зимой эта звезда часто сильно мерцает) отмечает собой ногу охотника-Ориона.

Справа от Ригеля виднеется причудливо изогнутая цепочка слабых звезд Эридана, небесной реки. Найти рисунок в этих звездах очень трудно, поэтому мы указали положение пары ε и δ Эридана на рисунке ниже.

эпсилон и дельта Эридана

Найти ε и δ Эридана проще всего, следуя от звезды Ригель. Рисунок: Stellarium

Эти звездочки ничем внешне не примечательны — на городском небе видны с трудом, звезд-спутников не имеют, блеска не меняют… Почему же мы их выделяем из десятков таких же звезд, которые видны на этом участке неба? Потому, что эти звезды входят в список ближайших звезд к Солнцу.

Ближайшими астрономы называют звезды, расположенные от нас на расстоянии ближе 10 парсек (парсек — это одна из важнейших единиц измерения расстояний в астрономии). Чтобы преодолеть расстояние в 10 парсек, свет — самый быстрый объект во Вселенной, преодолевающий 300000 километров за одну секунду — должен лететь 32,6 лет! А ведь это только самые ближайшие окрестности Солнечной системы, в которых находится около 300 звезд. Только представьте себе истинные масштабы Вселенной!

Удивительно, что даже самые близкие звезды выглядят просто как точки света… Из-за этого нельзя сказать навскидку, что вот эта звезда находится ближе соседних, а эта, наоборот, дальше. Еще более удивительно, что подавляющее большинство ближайших звезд светят настолько слабо, что видны только в телескопы.

Что же за «звери» эти звезды ε и δ?

Эпсилон Эридана одна из самых близких звезд к Солнцу, расстояние до нее составляет «всего лишь» 10,5 световых лет. Это типичный оранжевый карлик — звезда немного меньше и легче Солнца и испускает в 4 раза меньше света, чем наше дневное светило. ε Эридана считается солнцеподобной звездой, и в 1960 году она стала первым светилом наряду с тау Кита, у которого велся поиск радиосигналов от внеземной цивилизации (см. проект «Озма»).

эпсилон Эридана и Солнце

Сравнение размеров и цвета Солнца (справа) и звезды ε Эридана (слева). Источник: Википедия

Хотя в последнее время у ε Эридана были открыта по меньшей мере одна планета (ее имя — Эгир), астрономы практически уверены, что планетная система ε Эридана необитаема. Дело в том, что она слишком молода и еще не до конца сформировалась — возраст звезды и планет составляет всего лишь 500 миллионов лет.

эпсилон эридана

Планетная система и астероидные пояса ε Эридана в представлении художника. Рисунок: NASA

δ Эридана расположена на небе совсем близко от ε Эридана, но в действительности находится почти в 3 раза дальше, на расстоянии 29,5 световых лет от Солнца. Эта звезда тоже оранжевого цвета, имеет массу, чуть больше солнечной, но испускает при этом в 3 раза больше света, чем наша родная звезда. Такие светила классифицируются как звезды-субгиганты.

В отличие от ε Эридана, δ — старая, проэволюционировавшая звезда. Возраст δ Эридана оценивается в 7,5 миллиардов лет. Точно так же будет выглядеть наше Солнце через 4,5 миллиарда лет, когда весь водород в его ядре выгорит и в ядерные реакции вступит гелий. Тогда размеры Солнца начнут необратимо расти, а температура поверхности уменьшаться — оно начнет краснеть.

Вот так молодость и старость соседствуют на одном клочке неба в созвездии Эридана…