Во Вселенной нет ничего неподвижного: планеты вращаются вокруг своих солнц, звезды вращаются вокруг центра Галактики, да и сама Галактика участвует в грандиозном хороводе с другими, подобными ей, системами. Беда, однако, в том, что временны́е и пространственные рамки разворачивающихся событий слишком велики, и нам, ограниченным в пространстве и во времени человеческим существам, небесные объекты кажутся неподвижными и расположенными на одном расстоянии.

Чтобы увидеть мир в правильной перспективе, астрономам и сегодня приходится прилагать немало усилий.

В качестве иллюстрации взгляните на прекрасное фото, опубликованное недавно на сайте космического телескопа «Хаббл».

Галактики NGC 5011C (в центре) и NGC 5011B (справа внизу) в созвездии Центавра. Снимок получен с помощью усовершенствованной камеры для обзоров на телескопе «Хаббл» через оптический и инфракрасный фильтры. © ESA/Hubble & NASA

Здесь мы смотрим на крошечный участок южного созвездия Центавра: две галактики, непохожие друг на друга, расположены бок о бок на фоне звезд Млечного Пути. Галактика NGC 5011B, расположенная справа внизу — яркая и плотная звездная система. Это спиральная галактика, наблюдаемая нами с ребра и потому похожая на линзу. NGC 5011C (вверху по центру), напротив, рыхлое и тусклое образование; ее форма напоминает эллипс.

Странное соседство озадачило астрономов. Если эти галактики расположены на одном расстоянии, то рыхлую форму и раздутые размеры NGC 5011C можно было бы объяснить гравитационным взаимодействием с яркой спиралью. Но в том-то и дело, что никаких других признаков взаимодействия найдено не было. Неужели галактики расположены на разных расстояниях друг от друга и лишь случайно оказались на одном луче зрения?

Чтобы решить эту проблему, астрономы тщательно измерили скорость, с которой эти галактики удаляются от нас вследствие расширения пространства Вселенной. Выяснилось, что большая и тусклая NGC 5011C удаляется гораздо медленнее, чем ее более яркий сосед справа. Измеренные скорости соответствовали расстоянию в 13 миллионов световых лет до NGC 5011C и в 156 миллионов световых лет до NGC 5011В. Следовательно, галактика NGC 5011C в 10 раз ближе к нам, чем спираль справа!

Наблюдения ясно показали, что галактики не только случайно оказались рядом друг с другом на небе, но и принадлежат к совершенно разным «весовым категориям». Рыхлая форма тусклой NGC 5011C сразу получила объяснение: это обычная карликовая эллиптическая галактика поблизости от Млечного Пути; ее масса составляет всего лишь 10 миллионов масс Солнца. Принадлежит NGC 5011C к соседней группе галактик, самый известный член которой — знаменитая радиогалактика Центавр А. Спираль NGC 5011В входит в состав гораздо более далекого скопления Центавра. Это типичная спираль, включающая в себя сотни миллиардов звезд.

Кстати, есть и другой способ убедиться в том, что эти галактики находятся от нас на разном расстоянии. На снимке NGC 5011C распадается на звезды, в то время как NGC 5011В остается пусть ярким, но туманным объектом. Известно, что даже на очень четких изображениях «Хаббла» отдельные звезды проявляются только у близких галактик, значит, это может дать ясное представление о порядке расстояния до звездных систем на этом снимке. (Конечно, астрономы определили расстояние до них еще до того, как было получено это замечательное фото!)

Центральная часть галактики NGC 5011C легко распадается на звезды. Это самые яркие звезды NGC 5011C — красные и голубые гиганты. На первом снимке можно проследить тусклые звезды этой системы до краев изображения. Фото: ESA/Hubble & NASA

Как видим, только проводя точнейшие измерения, астрономы способны построить истинную картину окружающего нас огромного мира. Сфера неподвижных звезд оборачивается огромным, почти бесконечным пространством, где космические объекты находятся в постоянном движении, рождаются, живут и умирают.