Мир галактик чрезвычайно разнообразен. Здесь встречаются карлики и гиганты, галактики яркие и едва заметные, красивые спирали и бесформенные звездные кучи… Среди массива галактик выделяются эллиптические галактики, которые в большинстве своем имеют идеальную форму и плавное изменение яркости от центра к периферии. В отличие от спиральных звездных систем, где еще идут достаточно бурные процессы звездообразования, эллиптические галактики, как правило, уже не рождают новых звезд. Они практически свободны от пыли и межзвездного газа, и потому на фотографиях выглядят как весьма прозрачные, почти эфемерные объекты.

В качестве иллюстрации посмотрите на фото замечательной эллиптической галактики NGC 2768 из созвездия Большой Медведицы, которое получил космический телескоп «Хаббл».

Эллиптическая галактика NGC 2768. Галактика находится на расстоянии 65 миллионов световых лет от Земли в созвездии Большой Медведицы. © ESA/Hubble & NASA

Мы видим плотное и яркое ядро и широкое, похожее на вуаль, гало. В то же время внизу снимка находится далекая спиральная галактика, распределение яркости в которой зависит от скоплений ярких звезд в рукавах. В отличие от этой галактики, в NGC 2768 нет звезд большой светимости. Жизнь таких звезд коротка, они давно погибли. А так как процессы звездообразования в NGC 2768 прекратились, новые яркие звезды им на смену не пришли. В результате светимость галактики определяют старые желтые и красные звезды-карлики.

Но взгляните внимательнее! При всей прозрачности NGC 2768, в ней отчетлива видна пыль! Эта пыль кольцом окружает яркий центр галактики, обнаруживая сложную узловатую структуру. Обратите внимание, что пыль вытянута вдоль меньшей оси галактики. Откуда она взялась? Что определяет ее форму?

На более детальных изображениях центра NGC 2768 видно, что в ядре находятся две крошечные, симметричные струи, похожие на латинскую букву S. Эти два потока материала вылетают от центра галактики к ее периферии по изогнутым траекториям, формируя сложную сеть узлов и нитей.

Пыль в NGC 2768 образована веществом, выброшенным из центра галактики. Фото: ESA/Hubble & NASA

Эти струи (астрономы называют их джетами) являются признаком очень активного центра. NGC 2768 является сейфертовской галактикой, объектом со сверхмассивной черной дырой в центре. Черная дыра ускоряет и засасывает газ из близлежащего пространства, создавая поток раскаленного вещества, закрученного внутрь к черной дыре, — аккреционный диск. Во время очень мощных вспышек этот диск сбрасывает часть вещества, создавая монументальные струи, как на фото выше.