Мы живем в замечательную эпоху. Вторая революция в астрономии подходит к концу, и перед человеком открываются истинные сокровища Космоса. Среди них одно из первых мест занимают планеты вне Солнечной Системы.

Вначале их было три. В 1996 году стало десять. В конце XX века знали о пятидесяти, а сейчас их — сотни. Называют их по-разному: экзопланеты, внесолнечные планеты, планеты у других звезд… Но главный и неоспоримый факт состоит в том, что они есть. На протяжении столетий вопрос существования планет возле других звезд не давал покоя ученым и мыслителям. О мирах далеко за пределами Солнечной Системы размышляли еще Эпикур и Лукреций. О бесчисленных землях, которые «кружатся вокруг своих солнц подобно тому, как наши семь планет кружатся вокруг нашего Солнца», говорил Джордано Бруно. И только в последнее десятилетие XX века мы доподлинно узнали, что таинственные экзопланеты на самом деле существуют.

Планеты вне Солнечной Системы стали предметом изучения новой области астрономии. Своим появлением она была обязана совершенным инструментам и быстродействующим компьютерам. За считанные годы исследование внесолнечных планет превратилось в одно из самых бурноразвивающихся направлений астрономической науки.

Экзопланеты — крепкий орешек. Зачастую их присутствие обнаруживается на пределе возможностей современной техники. И все же число открытий увеличивается год от года. Один только «Кеплер» этой зимой представил более тысячи кандидатов, которые ждут своего подтверждения. Но и без космической обсерватории мы едва ли не каждый месяц мы узнаем нечто интересное о далеких мирах. Сегодня мы знаем о существовании более пятисот планет за пределами Солнечной Системы, и в ближайшие годы их количество будет расти с ускорением.

Впереди у астрономов горячие деньки. Первая земноподобная планета, этот Святой Грааль экзопланетологии, еще ждет своего открытия. Оптимисты надеются, что это произойдет в ближайшие 1-2 года. Тогда астрономия выйдет на прямую дорогу к поиску обитаемых миров.

До середины сентября планеты вне Солнечной системы станут главной темой нашего журнала. Мы подробно остановимся на истории и методах обнаружения экзопланет, расскажем о планетах у пульсаров, «горячих юпитерах» и суперземлях, коснемся статистики внесолнечных планет, а также обсудим, как могут выглядеть планеты земного типа. Объем материала огромен, потому не все удастся рассмотреть с достаточной подробностью. Но мы будем к этому стремиться.