На весеннем небе мало ярких звезд. Созвездия на нем, сколь обширные, столь и малозаметные. Оно и понятно: наша галактика плоская, и большинство звезд концентрируются вдоль ее диска, который для наблюдателя на Земле виден как Млечный Путь. Весной наш взгляд смотрит в сторону, перпендикулярную плоскости галактики. Толща звезд в этом направлении мала, и мы быстро погружаемся в темные межгалактические пучины…

Хотя весеннее небо и невзрачно, это дает большое преимущество тем астрономам, которые занимаются внегалактической астрономией: редкие звезды Млечного Пути не мешают рассматривать далекие галактики. В весенних созвездиях Девы, Гончих Псов, Льва и Волос Вероники находятся огромные скопления галактик, состоящие из самых разнообразных звездных систем и при этом достаточно близкие к нам.

Один из таких кластеров – скопление Девы. Это одно из ближайших больших скоплений галактик: оно находится на расстоянии 60 миллионов световых лет от Земли и содержит не менее 1000 галактик. Тон в нем задают массивные эллиптические галактики, одну из которых недавно сфотографировал космический телескоп «Хаббл».

Галактика М 84 в созвездии Девы

Эллиптическая галактика М84 в созвездии Девы. Фото: ESA/Hubble & NASA

Знакомьтесь: перед вами галактика М84, 84-й объект из знаменитого каталога туманностей французского астронома XVIII века Шарля Мессье. Галактика М84 (другое ее название NGC 4374) была открыта в марте 1781 года как туманное пятнышко 9-й звездной величины. Долгое время ее галактическая природа была неизвестна; сегодня же мы знаем, что М84 — гигантская звездная система эллиптического или линзообразного типа, в ядре которой находится сверхмассивная черная дыра.

Масса центральной черной дыры в М84 оценивается в 1,5 миллиарда масс Солнца. Это примерно в 500 раз больше массы черной дыры в ядре нашей галактики! Черная дыра в М84 настолько массивна, что существенно ускоряет межзвездный газ и звезды в своих окрестностях. По скорости движения вокруг нее газа и была измерена масса черной дыры.

Кажется, что фотография М84 не слишком резкая. Это не так! Не качество снимка, а отсутствие в самой галактике резких деталей, таких, как спиральные рукава, молодые звездные скопления, яркие туманности и звезды-гиганты, — вот что делает изображение М84 размытым! Очевидно, что процесс звездообразования в М84 почти прекратился. Яркие массивные звезды давно проэволюционировали, но на смену им не пришли новые поколения ярких звезд. В результате свет М84 формируют старые и довольно тусклые светила типа Солнца, не различимые по отдельности на расстоянии 60 миллионов световых лет. Края галактики также нечеткие. Более того, М84 простирается далеко за пределы этого снимка, на котором запечатлен наиболее интересный центральный регион. Мощный слой пыли, пересекающий центр, это прощальный привет от былых поколений звезд, взорвавшихся сверхновыми и разметавшими по галактике вещество, насыщенное тяжелыми химическими элементами. Эта пыль — напоминание о некогда бурной молодости этой большой звездной системы.