Весеннее звездное небо, такое темное и почти беззвездное, открывает перед нами просторы глубокого космоса. Любители астрономии знают, что в марте и в апреле хорошо наблюдать галактики — далекие звездные острова, подобные нашему Млечному Пути. В созвездиях Льва, Девы и Волос Вероники (не будем также забывать и про Большую Медведицу, созвездие, которое весной стоит почти в зените) хороший любительский телескоп покажет десятки галактик в виде туманных пятнышек более или менее отчетливой формы.

Особенно много галактик находится на границе созвездий Девы и Волос Вероники. Здесь мы смотрим в направлении скопления Девы, в состав которого входит более 1300 звездных систем. Самые большие члены скопления по размерам сравнимы с Млечным Путем; одна из таких галактик, туманность М61, попала в фокус внимания космического телескопа «Хаббл».

Спиральная галактика М61 в созвездии Девы. Галактика была открыта в 1779 году итальянским астрономом Б. Ориани. Расстояние до М61 оценивается в 55 миллионов световых лет, а ее диаметр — в 100000 световых лет. © ESA/Hubble & NASA/G. Chapdelaine/L. Limatola/R. Gendler

Мозаичный снимок открывает перед нами роскошную спираль с небольшим, но ярким ядром и широкими спиральными рукавами. Благодаря тому что галактика М61 расположена к нам «в анфас», мы можем детально рассмотреть ее структуру.

Прежде всего бросаются в глаза потрясающе детализированные, клочковатые спиральные рукава галактики. Ярко-голубые области — это, конечно, регионы звездообразования, где собрались тысячи молодых звезд высокой светимости. Темные нити, закрученные вдоль рукавов, — облака холодной пыли. Особенно поразительно выглядит центр М61: оказывается, спиральные ветви закручиваются вплоть до самого ядра, где они образуют маленькие, но очень яркие спирали!

Крошечное ядрышко галактики М61 является предметом детального изучения со стороны ученых, так как показывает активность в разных диапазонах волн. Астрономы предполагают, что в центре М61 находится сверхмассивная черная дыра массой в 5 миллионов масс Солнца.

Галактика М61 относится к числу пересеченных спиралей: спиральные рукава отходят не непосредственно от центра галактики, а от вытянутой перемычки. Лежащая почти на диагонали, такая перемычка желтого цвета хорошо видна на фото. Однако снимок также ясно показывает, что пылевые рукава продолжаются внутрь ее, вплоть до центральной спирали. Однако там, если присмотреться, можно заметить вторую перемычку, направленную почти вертикально вверх! Две перемычки — редкая особенность галактики М61!

Если у вас есть хороший телескоп, не упустите возможность посмотреть на эту замечательную спиральную галактику. Конечно, любительские инструменты не покажут такой картины, однако при наличии темного прозрачного неба спирали можно увидеть в телескоп с апертурой около 200 мм.