Конская голова — пожалуй, самая известная темная туманность на небе. Открытая в 1888 году на гарвардских фотопластинках, она действительно внешне напоминает темную лошадиную голову, которая выделяется на фоне расположенных за ней светящихся водородных туманностей. Конская голова представляет собой огромное — свыше 2 парсек в диаметре — газопылевое облако, настолько холодное, что излучает лишь в тепловых лучах.

Отмечая очередную — уже 23-ю! — годовщину работы, телескоп «Хаббл» получил замечательный снимок туманности в ближнем инфракрасном свете (на длинах волн 1,1 и 1,6 мкм), на котором видно множество подробностей.

Туманность Конская голова или Барнард 33. Как гигантский морской конек, туманность встает из бушующих волн космических пыли и газа. © NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (AURA/STScI)

Прежде всего, снимок показывает объемность туманности. Это настоящее межзвездное облако, очень плотное вверху фото и полупрозрачное по краям. Эфирные занавеси, вуали и волокна придают этому образованию легкость и даже некоторую эфемерность. Между тем, в облаке достаточно вещества для формирования сотен звезд. Молодые звезды, родившиеся внутри туманности, видны повсюду. Их легко отличить по характерному красноватому свечению (к покраснению приводит рассеяние света пылью).

Туманность Конская голова находится в созвездии Ориона, недалеко от яркой дзета Ориона — крайней левой звезды в Поясе охотника. Расположенная на расстоянии 1500 световых лет от Солнца, туманность является частью Облака Ориона — огромного комплекса газовых и пылевых туманностей, окружающих знаменитую туманность Ориона.

Конская голова — трудный объект для визуальных наблюдений: некоторые любители даже используют туманность в качестве теста для проверки качества оптики. Зато туманность отлично прорисовывается на фотографиях с большой экспозицией. Правда, в видимом свете она выглядит несколько иначе, чем на инфракрасных снимках.

Туманность Конская голова в оптике. Снимок получен на 8,2-метровом Очень большом телескопе в обсерватории Параналь (Чили). Вокруг плотной туманности ярко светится вуаль ионизованного водорода. На вершине «головы» сквозь пыль пробивается яркий свет новорожденных звезд. Фото: ESO