Интерес к комете ISON необычайно велик не только среди любителей астрономии, но и среди профессионалов. Дело не только в самой комете, но и в тех возможностях, которые появились у ученых в последнее время. Судите сами: еще недавно астрономы могли следить за пролетающей кометой только с поверхности Земли, а теперь к их услугам несколько автоматических межпланетных станций и десяток космических телескопов, способных проследить за небесной гостьей от орбиты Юпитера до самого Солнца, да еще в разных диапазонах электромагнитного спектра.

Сейчас, когда комета приблизилась к солнцу и стала практически недоступной для наземных наблюдений, астрономы-профессионалы продолжают следить за ней с помощью солнечных обсерваторий. Даже в момент перигелия комета — если не разрушится — останется под «недремлющим оком» сразу нескольких телескопов.

А пока на сайте американского исследовательского аппарата «Мессенджер», который находится на орбите Меркурия и детально изучает эту планету, опубликовали снимки двух комет — Энке и ISON, — сделанные широкоугольной камерой зонда.

комета ISON. Фото с орбиты Меркурия

Комета C/2012 S1 (ISON). Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington/Southwest Research Institute

Снимок кометы C/2012 S1 (ISON) получен 20 ноября во время максимального сближения кометы с Меркурием. На момент съемки расстояние между кометой и станцией составляло примерно 36,2 миллиона километров. Изображение покрывает площадь 7°×4,7° и немного обработано для выявления слабого хвоста небесной странницы. Хвост кажется коротким еще и потому, что находится под значительным углом к космическому аппарату.

Вид кометы кому-то может показаться не слишком живописным, однако вспомним, что камеры «Мессенджера» созданы в первую очередь для съемки планеты, а не небесных тел. Кроме того, данное фото представляет собой лишь часть наблюдений аппарата. Исследования кометы производилось также с помощью рентгеновского спектрометра (XRS) и ультрафиолетового инструмента MASC, предназначенного для исследования атмосферы Меркурия и композитного состава грунта планеты.

Эти наблюдения очень ценны. Сегодня лишь несколько инструментов могут вести наблюдения в ультрафиолетовом диапазоне спектра. Все они по понятным причинам (земная атмосфера поглощает практически весь ультрафиолет) находятся в космосе. С помощью MASC ученые надеются обнаружить излучение различных молекул и атомов, входящих в состав головы кометы (молекулы OH, NH, CS, атомы кислорода, углерода, водорода и серы уже обнаружены). Рентгеновский спектрометр способен уловить слабое излучение возбужденных атомов кремния, магния и алюминия — одним словом, определить состав пыли, формирующей хвост кометы ISON.

«Мессенджер» завершит наблюдения ISON 26 ноября, когда комета подойдет слишком близко к Солнцу.

Ниже представлен снимок кометы Энке, которая находится по отношению к зонду в более благоприятном положении.

комета Энке, снимок зонда Мессенджер

Комета Энке. Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington/Southwest Research Institute

Этот снимок сделан 17 ноября 2013 года, когда комета находилась всего в 3,7 миллионах километров от «Мессенджера» и в 52,6 миллионах км от Солнца. Размер изображения аналогичен снимку ISON — 7×4,7 градусов. Комета также всесторонне изучалась (и будет изучаться, в отличие от ISON) с борта космического аппарата при помощи инструментов MASC и XRS.