Несмотря на то что в южном полушарии Земли вот уже несколько десятилетий работает целый ряд крупных обсерваторий, звездное небо вокруг южного небесного полюса исследовано до сих пор недостаточно. Астрономы продолжают открывать в этом регионе и новые близкие к Солнцу звезды, и далекие галактические скопления, состоящие из сотен и тысяч галактик.

Одно из таких массивных скоплений — А3627 или скопление Наугольника — было открыто только в 1996 году. Оно находится на границе созвездий Наугольника и Южного Треугольника — в самой гуще Млечного Пути. Именно из-за Млечного Пути, который загораживал свет далеких галактик, астрономы долгое время знали в этом месте лишь нескольких звездных систем и лишь в 90-е годы заподозрили о существовании грандиозного скопления, сравнимого по массе и размерам со скоплениями галактик в Персее и Волосах Вероники.

На представленном ниже снимке показан ряд галактик, входящих в скопление Наугольника и, в частности, яркая спиральная галактика ESO 137-2, которую мы видим с ребра. Подобно космическому киту она плывет в космическом пространстве среди рыбешек-звезд.

Галактика ESO 137-2 в созвездии Южного Треугольника. Фото: NASA/ESA/Judy Schmidt

На самом деле галактика ESO 137-2 располагается гораздо дальше любой из звезд, столь обильно разбросанных по фото. Расстояние до нее оценивается в 200 миллионов световых лет, а значит, это большая спиральная галактика, не уступающая нашей собственной по размерам и массе.

Что обращает на себя внимание в этой удивительной звездной системе? Конечно, странное светящееся образование в ее центре, напоминающее по форме букву Х. Это образование, состоящее из звезд, хоть и необычно по форме, но не уникально. Наблюдение центральных областей Млечного Пути наводит некоторых астрономов на мысль, что из ядра нашей Галактики выходят «усы», аналогичные тем, что заметны в ESO 137-2. Еще одна известная галактика с подобным центром — NGC 4710. Подобные Х-образные «усы» связаны с наклоном орбит звезд, вращающихся в балдже. Если бы мы могли посмотреть на галактику ESO 137-2 сверху, то увидели бы выходящие из ядра галактики структуры, подобные перемычкам.

Еще целый ряд галактик заметен на этом замечательном фото, но увидеть их нелегко — слишком уж много звезд переполняет снимок! Самая яркая звезда внизу слева на самом деле двойная. Если присмотреться, то можно увидеть двойные дифракционные пики.

Остается добавить, что снимок сделан на космическом телескопе «Хаббл», а обработан Джуди Шмидт (Judy Schmidt).