Столкновения галактик — одно из самых масштабных космических представлений. Актерами в этом спектакле часто выступают звездные системы, по размерам сопоставимые с нашей собственной Галактикой. Размер сцены впечатляет еще больше: миллионы световых лет. Длительность представления — десятки миллионов лет. Поначалу кружа в медленном танце, взаимодействующие галактики в конце концов притягиваются друг к другу силой гравитации. Происходит столкновение. Галактики сливаются друг с другом: звезды срываются со своих орбит, спиральные рукава разрушаются, а межзвездный газ двух звездных систем сталкивается и многократно уплотняется, порождая яростную вспышку звездообразования…

С помощью телескопа «Хаббл» астрономы смогли в деталях сфотографировать десятки подобных галактик, находящихся на разных стадиях слияния. Одна из таких звездных систем — галактика IRAS 23436 +5257 в созвездии Кассиопеи, уже пережившая столкновение.

Галактика IRAS 23436 +5257 в созвездии Кассиопеи. © ESA/Hubble & NASA/Judy Schmidt

На снимке хорошо заметны изогнутые нити, исходящие из IRAS 23436 +5257. Это звезды и газ, выброшенные из системы в результате слияния двух галактик. Дополнительным подтверждением этому служат высокая яркость галактики и ее голубовато-белый цвет, которые говорят о мощном звездообразовании, а также сильно искаженная форма IRAS 23436 +5257.

Столкновения в мире галактик нередки. События эти могут варьироваться от незначительных взаимодействий, например, с участием карликовой галактики, «пойманной» спиральным рукавом большой звездной системы, до настоящих галактических катастроф со слиянием крупных галактик.

Один из таких катаклизмов, вероятнее всего, предстоит пережить и нашей звездной системе, галактике Млечный Путь. Через 4,5 миллиарда лет Млечный Путь столкнется с Туманностью Андромеды, крупной соседней спиралью. В это время ночное небо Земли будет представлять собой фантастически красивую картину: количество ярких звезд по меньшей мере удвоится, а к полосе Млечного Пути добавится еще одна туманная «дорожка».

В результате столкновения Млечный Путь и Туманность Андромеды, по-видимому, сольются в одну звездную систему, подобно IRAS 23436 +5257. Пережив вспышку звездообразования (последнюю в своей истории), новая галактика превратится в гигантскую эллиптическую звездную систему — тихую гавань для сотен миллиардов стареющих карликовых звезд.