В силу привычки и устоявшегося взгляда на мир мы привыкли рассуждать о многих объектах в мире лишь как о вещах. Планеты и звезды, галактики и даже целая Вселенная обычно представляются нам такими же вещами, как стол или стул. Между тем, это еще и события, это еще и процесс. Многие космические объекты не застыли во времени, лишь постепенно разрушаясь, как камни; они постоянно изменяются — рождаются, развиваются, стареют и умирают. Они меняют свою форму, размеры и другие физические характеристики. Правда, процессы эти длятся по нашим меркам невероятно долго! На фотографиях звездного неба мы видим как бы мгновенные слепки этих процессов — на разных стадиях в зависимости от выбранного объекта. Именно из-за растянутости космических процессов во времени небеса казались древним неизменными.

Возьмем для примера галактику NGC 1487 в созвездии Эридана, которая находится от нас на расстоянии 30 миллионов световых лет. Космический телескоп «Хаббл» получил замечательный по своей четкости снимок этой галактики.

NGC 1487 в созвездии Эридана

Галактика NGC 1487 в созвездии Эридана. © ESA/Hubble & NASA

На представленном снимке мы наблюдаем не одну, а две или даже несколько галактик, находящихся в процессе слияния. Галактики-предшественницы потеряли практически все следы своего первоначального вида; акт столкновения разбросал звезды и газ в разные стороны, и получившаяся картина выглядит совершенно хаотично. В будущем галактики сформируют единую новую галактику, но до этого времени пройдет, вероятно, не одна сотня лет.

Таким образом, перед нами не просто грандиозный, состоящий из многих миллиардов звезд, космический объект. Перед нами еще и процесс, сколь впечатляющий по своим масштабам, столь и длительный.

Несмотря на то, что галактики очень сильно разнятся по размерам (по аналогии с городами на Земле, среди которых встречаются карлики и гиганты), большинство их, если не все, сильно меняются в ходе своей эволюции под воздействием мощнейших процессов столкновения. Поэтому глядя на фотоснимок той или иной галактики, бывает очень сложно установить ее первоначальные характеристики — внешний вид, массу, светимость и даже звездный состав.

Процессы слияния галактик практически всегда сопровождаются вспышками звездообразования. Очень разреженный межзвездный газ двух галактик, сталкиваясь друг с другом, уплотняется и порождает плотные туманности, в которых начинают формироваться звезды. Среди миллиардов новорожденных звезд большинство, конечно, будет небольшими звездами типа Солнца и даже еще меньше. Но часть вновь образованных звезд будет горячими белыми и голубыми гигантами. Каждая из таких звезд светит в десятки и сотни тысяч раз ярче Солнца. Они-то и сформируют новый облик галактики, давая самый большой вклад в светимость галактики.

NGC 1487 — не исключение. Взгляните еще раз на фото. Хотя мы видим, что ядро галактики имеет желтоватый цвет (а значит, состоит в основном из старых желтых и красных карликов), вокруг него разбросаны большие яркие голубовато-белые кучи, состоящие из скоплений очень молодых, массивных и ярких звезд. Так, благодаря процессам слияния, галактики массово омоложают свой звездный состав, а значит их эволюция продолжается.