В созвездии Кассиопеи на расстоянии 40 миллионов световых лет от Земли находится небольшая, но красивая спиральная галактика NGC 278. Вот ее снимок, сделанный на космическом телескопе имени Э. Хаббла.

флоккулентная спиральная галактика

Галактика NGC 278 в созвездии Кассиопеи. © ESA/Hubble & NASA and S. Smartt (Queen's University Belfast)

Конечно, как и у всякой спиральной галактики, особый предмет гордости NGC 278 — ее рукава. Они яркие, лохматые и немного рыхлые, как у классической флоккулентной галактики. Основной вклад в их излучение дают большие звездные скопления, в которых выделяются горячие белые и голубые звезды.

О чем говорит нам внешний вид NGC 278? О том, что в галактике идет очень активный процесс рождения звезд. Вспомним, что горячие яркие звезды массивны, а значит, умирают молодыми: они живут лишь несколько сотен, а то и несколько десятков миллионов лет. (То ли дело Солнце, которому уже 5 миллиардов лет от роду!) Когда вы смотрите на голубую или белую звезду, знайте: она намного моложе Солнца!

Если мы видим в галактике огромное число горячих звезд, возраст которых по космическим меркам примерно одинаков, значит, внутри нее идут процессы активного звездообразования. Подобно открытой бутылке с газировкой, NGC 278 буквально пузырится яркими звездами: пусть они почти сразу же сходят с полотна истории, но их сменяют новые и новые поколения, формируя красивый внешний вид галактики.

Вот еще одно следствие того, что мы наблюдаем: в недрах NGC 278 есть много материала для создания звезд. И вот тут начинаются странности.

Обычно звездообразование в спиральных галактиках идет от центра к периферии. Поэтому ядра таких галактик населены в основном старыми желтыми и красными звездами карликами, а спиральные рукава — яркими массивными звездами. В случае NGC 278 все не так просто.

Здесь звездообразование идет относительно недалеко от ядра внутри круга радиусом 6500 световых лет. Эта двухступенчатая структура видна на этом снимке — в то время как центр галактики очень ярок, окраины галактики едва различимы. Эта странная конфигурация, как полагают астрономы, была вызвана в результате слияния NGC 278 с маленькой, но богатой газом галактикой.

Независимо от причины, такое кольцо звездообразования, называемое ядерным кольцом, является крайне необычным в спиральных галактиках без перемычки в их центре, что делает NGC 278 очень интригующим объектом!