В 1943 году американский астроном Карл Сейферт (Carl Seyfert) обнаружил особый тип спиральных галактик, ядра которых показывали аномальную активность. Спектр излучения таких галактик содержал множество ярких полос, что указывало на выбросы газа из галактики. Скорость движения газа могла достигать многих тысяч километров в секунду, а масса — в тысячи раз превышать массу Солнца. Мощь и ярость выбросов была столь необычна, что астрономы потратили немало времени на поиск подходящего кандидата в «зачинщики» этой драмы.

В конце концов их внимание привлекли сверхмассивные черные дыры, экзотические объекты чудовищной массы, поглощающие любую материю, неосторожно оказавшуюся в их окрестностях. Именно черные дыры обладали необходимой энергией, чтобы разгонять наблюдаемые массы вещества.

Чтобы увидеть, как выглядит типичная сейфертовская галактика (если в мире галактик вообще существует что-нибудь типичное), достаточно взглянуть на снимок галактики NGC 3185, полученный телескопом «Хаббл».

Сейфертовская галактика NGC 3185 в созвездии Льва. К числу сейфертовских галактик относится около 1% всех спиральных галактик. © ESA/Hubble & NASA/Judy Schmidt

На снимке заметно маленькое, но очень яркое ядро, где по всей видимости прячется сверхмассивная черная дыра. Поглощая окружающее вещество, черная дыра разгоняет и разогревает материю, закручивая ее в аккреционный диск. Небольшая часть вещества при этом приобретает скорость и вектор направления, достаточные для того, чтобы избежать печальной участи быть поглощенным. Именно эти газовые струи, фантастические по своим размерам, и наблюдают астрономы.

Галактика NGC 3185 расположена в 80 миллионах световых лет от нас в созвездии Льва. Она входит в компактную группу галактик Хиксон 44, состоящую из 4-х членов — трех спиральных и одной эллиптической галактики. Формы всех четырех галактик в группе искажены, что говорит о взаимном гравитационном влиянии. Вероятно с влиянием соседей связана и необычная форма спиралей NGC 3185. Обратите внимание, они достигают максимальной яркости на краю диска, образуя голубое светящееся кольцо. Именно в этом кольце, а не в спиральных рукавах, в настоящее время идет интенсивное образование новых поколений звезд.

Группа галактик Хиксон 44 в созвездии Льва. В центре снимка находятся изогнутая в виде буквы S NGC 3187 и спиральная галактика NGC 3190 с широкими волокнами пыли. Внешний вид NGC 3190 может показаться знакомым: ее изображение использует фирма Apple как фоновый рисунок рабочего стола для одной из своих операционных систем. Справа фото находится эллиптическая галактика NGC 3193. NGC 3185 видна в левой части снимка. Фото: S. Leshin

Наблюдения за динамикой движения галактик в группе Хиксон 44 показывают, что в будущем они столкнутся и образуют одну гигантскую эллиптическую галактику. Таким образом, через несколько миллиардов лет NGC 3185 прекратит свое существование.