Обширное созвездие Девы хотя и бедно на яркие звезды, известно тем, что в нем находится ближайшее к нам скопление галактик. На участке неба в несколько десятков квадратных градусов разбросаны 1500 галактик, сравнимых по размерам и светимости с Млечным Путем. Все они расположены примерно на одном удалении от нас, и потому являются отличными экземплярами для сравнительного анализа. Расстояние до скопления равно примерно 70 миллионов световых лет.

Эта дистанция вполне позволяет проводить детальные исследования галактик на крупнейших телескопах мира. Ниже представлена великолепная фотография одного из членов скопления Девы, галактики NGC 4639, полученная на космическом телескопе «Хаббл».

NGC 4639

Спиральная галактика NGC 4639 в созвездии Девы. © ESA/Hubble & NASA

NGC 4639 является ярким примером пересеченных спиральных галактик. Спиральные ветви у таких галактик отходят не от ядра, а от звездной перемычки, пересекающей ядро. Примерно две трети всех спиральных галактик имеют центральные перемычки, и Млечный Путь не исключение!

Спиральные ветви NGC 4639 очень выразительны благодаря множеству ярких звездных скоплений, подчеркивающих их форму (на фото они видны как голубовато-белые пятнышки). Яркие и горячие звезды, входящие в их состав, очень молоды, возраст их составляет десятки миллионов лет. Это говорит о том, что галактика переживает всплеск звездообразования.

Но галактика NGC 4639 известна еще и тем, что имеет активное ядро, яркое как в оптике, так и в рентгеновских лучах. Очевидно, внутри ядра идут очень мощные высокотемпературные процессы. Объясняются они наличием в центре галактике массивной черной дыры, пожирающей межзвездное вещество.

В этом, правда, NGC 4639 тоже не одинока: в центрах большинства спиральных галактик содержится черная дыра. Однако активность процессов, протекающих в их ядрах, различна. NGC 4639 принадлежит к галактикам со слабоактивным ядром. На противоположном конце шкалы мощности находятся квазары — самые мощные источники электромагнитного излучения во Вселенной.