Сейчас это может показаться удивительным, но еще 100 лет назад вопрос о существовании галактик (кроме, разумеется, Млечного Пути) считался открытым. Некоторые из многочисленных туманностей, наблюдавшихся астрономами, по некоторым признакам могли бы оказаться далекими звездными системами, однако чтобы доказать это, нужно было знать более или менее точное расстояние до них.

Впервые надежная оценка расстояния до другой галактики (Туманности Андромеды) была получена в 1924 году американским астрономом Эдвином Хабблом. А уже через 2 года Хаббл опубликовал первую классификацию галактик, знаменитую «вилку» или «камертон», в которой роль ручки играли эллиптические галактики, а в качестве двух зубцов выступали обычные и пересеченные спирали.

В 1936 году в центр «вилки» Хаббл поместил так называемые линзовидные звездные системы, имеющие, по мысли астронома, промежуточную форму между спиральными и эллиптическими галактиками. Существование подобных галактик — интуитивная догадка астронома: в ту пору линзовидные галактики еще не были известны. Сейчас, однако, мы знаем множество подобных «звездных островов».

Одна из самых впечатляющих линзовидных галактик — NGC 524 из созвездия Рыб. Расположенная к нам почти плашмя, на лучших снимках галактика позволяет детально рассмотреть свою структуру.

Линзовидная галактика NGC 524 из созвездия Рыб. © ESA/Hubble & NASA

Это фото получено космическим телескопом «Хаббл». Мы видим, что яркость галактики от центра к периферии падает почти линейно. Между тем, на фоне ровного свечения звезд заметна странная темная спираль. Это — космическая пыль.

Линзовидные галактики соединили в себе черты спиральных и эллиптических звездных систем. NGC 524 не исключение. Подобно спиральным галактикам, она состоит из плоского диска и центрального яркого утолщения — балджа. Подобно эллиптическим галактикам, NGC 524 почти свободна от межзвездного газа и состоит в основном из старых и холодных звезд.

Внутри спиральных галактик, как правило, много газа и пыли. Сбиваясь в межзвездные облака, уплотняясь, межзвездная материя постоянно производит новые поколения звезд. Именно газопылевые облака вместе со скоплениями молодых звезд формируют красивые спирали. В этом смысле спиральные галактики молоды, так как постоянно обновляют свой звездный состав.

Но стоит запасам газа по каким-то причинам исчерпаться, как галактика начинает стремительно стареть. Яркие и горячие звезды, «оформляющие» спиральные рукава, исчезают в течение нескольких сотен миллионов лет, а вместе с ними растворяются и спиральные рукава. Остаются лишь старые и холодные звезды-карлики, вроде Солнца и холоднее. В конце концов галактика превращается в линзообразную, где только слабые пылевые узоры служат напоминанием о ее «спиральном» прошлом.

Галактика NGC 524 находится от нас на расстоянии 90 миллионов световых лет. Имея блеск 10,6m, галактика доступна для наблюдений в любительские телескопы с объективом более 100 мм.