В 12 миллионах световых лет от Земли в южном созвездии Центавра находится галактика NGC 5253, одна из ближайших к нам карликовых голубых компактных галактик (сокращенно BCD — Blue Compact Dwarf). Отличительной чертой подобных звездных систем являются идущие в них бурные процессы звездообразования. На это указывает цвет галактики, основной вклад в который дают массивные голубые звезды. Такие звезды живут по космическим меркам мало, а значит, родились недавно.

Обычно в галактиках с высокой звездной рождаемостью бывает много пыли, а межзвездный газ насыщен атомами тяжелее гелия. И пыль, и тяжелые химические элементы рождаются в ядерной топке массивных звезд на поздних стадиях их эволюции; для насыщения межзвездной среды достаточно всего нескольких поколений таких звезд.

Неправильная галактика NGC 5253 в созвездии Центавра. NGC 5253 принадлежит к классу карликовых голубых компактных галактик, в которых идут мощные процессы звездообразования. Это изображение получено из снимков в оптическом и ближнем инфракрасном диапазонах на Усовершенствованной камере для обзоров телескопа «Хаббл». Поле зрения составляет примерно 3,4×3,4 угловых минут. © ESA/Hubble & NASA

Однако в случае с NGC 5253 мы наблюдаем обратную картину. На прекрасном снимке галактики, полученном космическим телескопом «Хаббл», пыль практически отсутствует: тонкие темные прожилки видны только в центральной области, в районах наиболее интенсивного звездообразования. Там же спектральный анализ уловил слабое свечение ионизированного кислорода — газа-маркера подобных процессов. В остальном же межзвездный газ в NGC 5253 почти целиком состоит из водорода и гелия.

По-видимому, карликовые голубые компактные галактики содержат молекулярные облака, очень похожие на древние облака газа, из которых образовались самые первые звезды. По каким-то причинам эти облака оставались нетронутыми бо́льшую часть жизни Вселенной и только недавно включились в процессы звездообразования. По этой причине астрономы считают BCD-галактики идеальными объектами для исследования процессов первичного звездообразования.

Центральные регионы галактики NGC 5253. На снимке прекрасно видны яркие скопления молодых горячих звезд. Фото: © ESA/Hubble & NASA

Истинная природа карликовых голубых компактных галактик долгое время озадачивает астрономов. Численное моделирование на основе общепринятой сегодня модели формирования галактик предсказывает, что звездные системы, подобные NGC 5253, должны повсеместно наблюдаться на орбитах вокруг больших галактик вроде Млечного Пути. Однако BCD-галактики встречают гораздо реже. Несоответствие наблюдаемых данных предсказаниям теории известно как проблема карликовых галактик. Пока она далека от разрешения.

NGC 5253 была открыта в XIX веке Джоном Гершелем. Галактика принадлежит к группе галактик Центавр A / М83, которая включает в себя знаменитую радиогалактику Центавр А и спиральную звездную систему M83. Эта группа является одной из ближайших к нам. Наблюдения показывают, что звездообразование в NGC 5253 могло быть инициировано тесным сближением с галактикой M83, ближайшим соседом NGC 5253.