Глядя темными прозрачными ночами на бледную полоску Млечного Пути, мы, конечно, знаем, что она представляет собой огромное скопление звезд, название которому — Галактика. В состав Млечного Пути входят сотни миллиардов звезд, в том числе и Солнце. Наша галактика принадлежит к числу гигантских, а таких во Вселенной немного.

Действительно, если мы внимательно посмотрим на окрестности Млечного Пути, то увидим, что большие галактики попадаются редко — их все можно пересчитать буквально по пальцам. Большинство же составят неприметные карликовые звездные системы, настолько тусклые, что для их детального исследования требуются самые совершенные инструменты. Один из таких инструментов — космический телескоп «Хаббл» — предлагает взглянуть на типичную карликовую галактику NGC 5477 из созвездия Большой Медведицы.

Неправильная галактика NGC 5477 в созвездии Большой Медведицы. Снимок получен через зеленый и инфракрасный фильтры с помощью усовершенствованной обзорной камеры Хаббла. Поле зрения примерно составляет примерно 3,3 на 3,3 угловых минут. © ESA/Hubble & NASA

Как и многие карликовые галактики, NGC 5477 не имеет четкой структуры. У нее нет ни спиральных рукавов, ни ярко выраженного ядра, характерного для эллиптических галактик. Такие звездные системы принято называть неправильными. Классические неправильные галактики полны межзвездного газа — как следствие, в них идут бурные процессы рождения звезд. Несмотря на то что NGC 5477 принадлежит к числу карликовых галактик, в ней мы тоже наблюдаем облака межзвездного водорода, столь характерные для неправильных звездных систем. (Яркие водородные туманности светятся розоватым светом, но на этом фото они окрашены в голубовато-белый. Связано это с техникой съемки — снимок NGC 5477 получен через зеленый и инфракрасный фильтры.)

NGC 5477 входит в состав группы галактик М101, соседней к нашей Местной группе галактик. Расстояние до NGC 5477 оценивается в 20 миллионов световых лет. Для «Хаббла», способного заглянуть на расстояние в 13 миллиардов световых лет (в 650 раз дальше!), это совсем немного. На такой дистанции телескоп легко разрешает галактики на звезды, и NGC 5477 не стала исключением. Самые яркие звезды на снимке — красные гиганты; измерив их яркость, астрономы смогут уточнить расстояние до этой звездной системы, что в свою очередь поможет откалибровать шкалу расстояний во Вселенной.

Снимок NGC 5477 один из самых красивых снимков карликовых галактик, полученных «Хабблом». Возможно, он не был бы так хорош, если бы не включал в себя множество гораздо более далеких галактик фона, включая те, что видны сквозь NGC 5477. Последнее обстоятельство служит напоминанием о том, что галактики далеко не плотные и непрозрачные объекты, и в значительной мере состоит из пустого пространства между звездами.