Когда-то в далеком прошлом вселенная ограничивалась сферой неподвижных звезд. С изобретением телескопа астрономы открыли Галактику и расширили звездный мир до невообразимых далей. Уже в XX веке было доказано существование других звездных систем, и Вселенная стала поистине огромной. Сегодня, куда бы ни направили астрономы свои мощные телескопы, везде, на каждом крохотном участке неба огромные зеркала улавливают слабый свет, идущий от других галактик. Эти далекие миры, каждый из которых состоит из десятков и сотен миллиардов звезд, существуют не поодиночке, но собираются в группы и скопления.

Одна из относительно близких групп галактик находится в маленьком южном созвездии Телескопа. Она известна, как группа галактик NGC 6868 (названа по номеру ярчайшей галактики в ней). Недавно второй по яркости член группы – галактика NGC 6861 – оказался в фокусе внимания «Хаббла».

линзовидная галактика

Галактика NGC 6861 в созвездии Телескопа. © ESA/Hubble & NASA/J. Barrington

NGC 6861 — удивительная галактика, сочетающая в себе свойства спиральных и эллиптических звездных систем. Она имеет плоский диск и пылевое кольцо с намеком на спиральные ветви, но в то же время почти полностью лишена газа и ярких горячих звезд. Последнее роднит ее с эллиптическими галактиками, равно как и тот факт, что пылевое кольцо погружено в гигантский овал тумана, состоящий из звезд.

Те, кто регулярно читает данную рубрику, уже знают, что подобные галактики относятся к классу линзообразных (или линзовидных) звездных систем. Несомненно, между тремя видами галактик существует определенная связь, хотя астрономы пока понимают ее весьма смутно.

По одной из гипотез линзовидные галактики некогда являлись спиральными, но утратили спиральные ветви вследствие потери газа. Также линзовидные галактики могли бы образовываться как результат слияния двух галактик других типов. Кто знает, возможно, столкновение галактик породило и NGC 6861, ведь она не одинока, а существует в группе, где взаимодействия между звездными системами не редкость.

Добавим, что NGC 6861 была открыта в 1826 году шотландским астрономом Джеймсом Данлопом (James Dunlop). Ее звездная величина равна 11,1, что делает ее трудным объектом для небольших любительских телескопов.