С начала 80-х годов XX века объект IRAS 22491-1808 был известен астрономам как мощный источник инфракрасного излучения. Исследования показали, что IRAS 22491-1808 является далекой галактикой. С расстояния свыше 500 миллионов световых лет объект даже в крупные наземные телескопы выглядел как небольшое пятнышко света неправильной формы, напоминающее южноамериканский континент.

Огромная светимость в тепловых лучах и необычная форма наводили на мысль, что галактика IRAS 22491-1808 пережила космическую катастрофу. Но чтобы рассмотреть в деталях происходящее в далекой звездной системе, потребовалась помощь космического телескопа «Хаббл».

Галактика Южная Америка. © ESA/Hubble & NASA

На этом, вероятно, самом детальном фотоснимке галактики, IRAS 22491-1808 уже не слишком похожа на Южную Америку. Зато перед нами открываются интереснейшие подробности. Например, десятки ярких звездных скоплений, выглядящих как пятнышки голубовато-белого света. Очевидно, в галактике произошла мощнейшая вспышка звездообразования, в результате которой родились миллионы звезд высокой светимости. Причина интенсивного инфракрасного излучения лежит в большом количестве пыли, которая поглощает видимый свет звезд и переизлучает затем в тепловых лучах.

Но что вывело из равновесия межзвездные газопылевые облака и заставило их сжиматься, порождая новое поколение звезд? И почему у галактики Южная Америка такая необычная форма? Может быть, эта звездная система образовалась в результате столкновения двух обычных галактик?

Действительно, в центральном регионе, структура которого сложна и беспорядочна, астрономы смогли выделить два ядра, которые являются остатками ядер двух разных галактик. Другие следы галактического столкновения — три очень заметных приливных хвоста, два линейных (справа) и круглый хвост слева. Хвосты эти состоят из звезд и большого количества газа и пыли.

IRAS 22491-1808 является одной из наиболее ярких представительниц так называемых ультрамощных инфракрасных галактик. Астрономы полагают, что породившие ее звездные системы находятся на половине пути к окончательному слиянию.