Очень большой телескоп(Very Large Telescope) Европейской южной обсерватории сфотографировал поразительно красивую пару пекулярных галактик под названием «Глаза». Большая из них, NGC 4438, была когда-то спиральной галактикой, но в течение последних сотен миллионов лет почти совершенно потеряла изначальную форму. Виной этому — гравитационное влияние соседних звездных систем.

Пара галактик «Глаза» находятся на расстоянии около 50 миллионов световых лет от Земли в созвездии Девы. Галактики разделяет около 100 000 световых лет. Название их происходит от внешнего сходства между ядрами этой пары. Наблюдая галактики в среднего размера телескоп, взгляду предстают два белых овала, которые напоминают пару глаз, светящихся в темноте.

галактики Глаза

Пара пекулярных галактик NGC 4438 и NGC 4435 в созвездии Девы. Форма большей галактики, NGC 4438, искажена приливными силами со стороны соседей. Фото: ESO/Gems project

Но хотя центры двух галактик и похожи, их внешние области совершенно различны. Галактика в правом нижнем углу фото, известная как NGC 4435, очень компактна, и кажется, почти лишена газа и пыли. В то же время достаточно даже беглого взгляда на большую галактику (NGC 4438, в верхнем левом углу), чтобы заметить широкую полоску пыли чуть ниже ее ядра. Горячие молодые звезды видны слева от центра, а облака межзвездного газа, похожие на полупрозначную вуаль, распространяются до самых краев изображения.

NGC 4438 стала такой не по своей воле. Причиной ее клочковатой формы явилось столкновение с другой галактикой, возможно с NGC 4435. Это столкновение совершенно исказило некогда спиральную галактику. Некоторые астрономы полагают, что ущерб, причиненный NGC 4438 объясняется близким прохождением компаньона примерно 100 миллионов лет назад. Насколько близко? Не более 16 000 световых лет, считают ученые. При этом на галактики действовали мощные приливные силы, изъявшие межзвездное вещество из NGC 4438 и деформировавшие ее спиральный узор.

Если эта гипотеза верна, то NGC 4438 являет собой пример того, что может произойти с Млечным Путем, когда он столкнется с соседней Туманностью Андромеды через три-четыре миллиарда лет.

Другое возможное объяснение состоит в том, что виновником является гигантская эллиптическая галактика М86, которая находится несколько дальше и не попала в кадр. Недавние наблюдения нашли нити ионизированного водорода, протянувшиеся в космосе от NGC 4438 к M86, которые указывают на весьма вероятное их столкновение в прошлом.

Эллиптическая галактика M86 и галактики «Глаза» принадлежат знаменитому скоплению в Деве. Это очень богатое скопление, галактики здесь буквально теснятся и потому различные коллизии происходят здесь довольно часто. Отсюда возникает третья версия, которая гласит, что бедная NGC 4438 пострадала от столкновения с обеими галактиками-соседями — и NGC 4435 и M86.

Этот потрясающий по красоте снимок является первым, выполненным по специальной программе ESO Cosmic Gems. Инициатива Cosmic Gems создана для производства высококачественных астрономических изображений в целях образования и просвещения. Работы по программе ведутся главным образом в то время, когда атмосферные условия не достаточно хороши для научных исследований. Тогда предоставляется возможность направить одни из самых больших телескопов в мире, VLT, на интересные, интригующие или просто визуально привлекательные объекты. Данные для программы также предоставляются профессиональными астрономами из научного архива Европейской Южной Обсерватории.

Фото

В этом случае, хотя на небе присутствовала некоторая облачность, атмосфера была исключительно неподвижной. Это позволило выявить на снимке множество резких деталей. Фото сделано с использованием инструмента FORS2. Использвались два фильтра: красный (на снимке — красного цвета) и зелено-желтый (на снимке выделен синим цветом). Время экспозиции составило 1800 секунд и 1980 секунд, соответственно.

По материалам ESO.