В начале 2015 года любители астрономии по всему миру внимательно наблюдают комету Лавджоя. В последние дни сложились очень хорошие условия для наблюдения небесной странницы: комета видна высоко в небе даже в средних широтах, а Луна переместилась на утреннее небо.

За городом при хороших атмосферных условиях комета видна невооруженным глазом в виде тусклого пятнышка. Уже в бинокль подробностей видно гораздо больше — C/2014 Q2 Lovejoy предстает в виде большого туманного шара с ярким сгущением в центре. Хвост кометы гораздо тусклей; хотя он и достиг уже почти 10 градусов в длину (это 20 видимых диаметров Луны на небе!), при визуальных наблюдениях различим слабо даже в средних размеров любительский телескоп. Многие наблюдатели замечают хвост лишь на пределе видимости, покачивая окуляр телескопа или с помощью эффекта бокового зрения.

Между тем, именно в хвосте кометы Лавджоя в последние дни происходят наиболее интересные события. Вот что удалось сфотографировать в ночь с 8 на 9 января итальянскому фотографу Роландо Лигустри (Rolando Ligustri).

комета c/2014 Q2 Лавджоя

Комета Лавджоя C/2014 Q2 Lovejoy 9 января 2015 года. Обратите внимание на сгущение вещества в ионном хвосте кометы. Если присмотреться, то можно заметить и слабый пылевой хвост, расположенный под углом 90 градусов к основному. Фото: Rolando Ligustri

В хвосте заметно странное сгущение; то, что на сайте Spaceweather.com назвали «плазменным пузырем». Вещество в хвосте пребывает в ионизированном состоянии (заряжено), поэтому такое сравнение правомерно.

Подобное сгущение может быть следствием сильной магнитной бури, разыгравшейся в окрестностях кометы. Наблюдатели комет часто видят в ионных хвостах комет «капли» и «разрывы», как реакцию на резкие изменения магнитного поля.

Но что является источником магнитных бурь? Конечно, Солнце. В основе своей физика этого явления сродни физике наземных геомагнитных бурь. Когда магнитные поля вокруг кометы врезаются в противоположно направленные магнитные поля, образованные потоками мощного солнечного ветра, эти поля могут складываться, переплетаться. В результате взрыв магнитной энергии может порождать в хвостах комет волны, капли, или даже разрывы. Когда подобные магнитные поля от корональных выбросов массы поражают Землю, аналогичный процесс происходит и в нашей магнитосфере, приводя к таким эффектам, как полярные сияния.

Заметим, что хвост — наиболее эфемерная, разреженная и поддающаяся внешним воздействиям часть кометы. Длина хвостов достигают миллионов километров, но концентрация вещества в них ничтожна. Неудивительно, что невидимые из-за чрезвычайно малой плотности потоки заряженных частиц, летящие от Солнца, могут изогнуть, разорвать или даже полностью сорвать хвост, как это чуть было не произошло с кометой Лавджоя в конце декабря.

9 января хвост C/2014 Q2 Lovejoy не разрушился, но его структура была заметно нарушена. Через двое суток участок хвоста, расположенный в нескольких градусах от ядра, выглядел в виде клочковатого облачка, подобно Млечному Пути.

комета C/2014 Q2

Хвост кометы Лавджоя 11 января 2015 года. Фото: Michael Jäger

Читатели, которые хотят следить за последствиями космической погоды на комете Лавджоя, в середине января могут разыскать ее в созвездии Тельца недалеко от рассеянного скопления Плеяды. Карту пути кометы можно найти в статье Комета C/2014 Q2 Lovejoy в январе 2015 года. Для точного наведения телескопа на комету используйте эфемериды с сайта Центра Малых планет.