18 марта в 00:45 по всемирному времени (в Москве будет в это время 03:45 ночи) зонд НАСА «Мессенджер» выполнит 15-минутный маневр, после чего станет первым искусственным спутником Меркурия. Событие это — не из рядовых, если учесть, что самая близкая к Солнцу планета до сих пор очень плохо изучена, а «Мессенджер» прямо-таки нашпигован исследовательским оборудованием. Исследование Меркурия намечается комплексное, начиная со съемки поверхности с высоким разрешением и заканчивая изучением магнитного поля планеты и разнообразными геологическими изысканиями. Работа «Мессенджера» продлится по меньшей мере год.

Несмотря на то, что по космическим меркам Меркурий близок к Земле, наши знания об этой планете до середины 70-х годов XX века были весьма отрывочны. Появляясь на короткое время вечером или утром, теряясь в лучах дневного светила, Меркурий весьма трудно изучать с помощью наземных телескопов. Никаких подробностей, за исключением фаз наподобие лунных и смутных пятен на поверхности самая маленькая планета Солнечной Системы не показывала. Только в 60-х годах XX века, используя радиолокацию, астрономам удалось получить период обращения Меркурия вокруг своей оси. Он оказался в резонансе с периодом обращения планеты вокруг Солнца как 2:3. До этого считалось, что планета всегда повернута к Солнцу одной стороной.

После запуска аппарата «Маринер-10» в 1974-1975 годах удалось провести достаточно подробную съемку примерно 40% поверхности планеты. Внешне Меркурий оказался очень похож на Луну — камеры автоматической станции запечатлели множество кратеров и гор. На планете есть и образования, которые на Луне не встречаются, например, эскарпы — специфические зубчатые откосы, простирающиеся на сотни километров. Вообще же почти полная карта Меркурия оказалась в распоряжении ученых совсем недавно, в 2009 году, после сопоставления снимков «Маринера-10» и «Мессенджера».

Теперь «Мессенджер» готовится стать спутником Меркурия. Позади шесть лет полета, впереди, если выход на орбиту пройдет штатно, год напряженной работы. Основными направлениями в изучении планеты станут:

1. Исследование магнитного поля Меркурия, его магнитосферы и экзосферы. Анализ атмосферы планеты (имеется в виде захваченных атомов солнечного ветра или же атомов с поверхности планеты, выбитых последним).

2. Анализ химического состава и свойств меркурианского грунта вплоть до глубины нескольких сантиметров. Как известно, в виду отсутствия хоть сколько-нибудь значимой атмосферы, поверхность планеты подвергается самым большим в Солнечной Системе перепадам температур от 420 градусов Цельсия днем, до -183 ночью, и грунт в таких условиях имеет специфические свойства. Попытка выяснить, что представляют собой таинственные темные точки, разбросанные по поверхности Меркурия.

3. Подробная картография поверхности Меркурия

4. Изучение внутреннего строения планеты с помощью высокоточного измерения гравитационного поля планеты. Имеет ли Меркурий жидкое ядро? Почему он настолько плотный?

5. Наконец, особое внимание «Мессенджер» уделит полюсам планеты, где есть признаки существования обыкновенного водяного льда.

В заключение следует добавить, что в случае успешного выхода на орбиту Меркурия, «Мессенджер» передаст первые фотографии планеты только 29 марта.

Источник: NASA.