Солнце — рядовое светило Млечного Пути, гигантской галактики, в состав которой входят сотни миллиардов звезд. Все звезды, которые мы только можем наблюдать на небе невооруженным глазом или в небольшой телескоп, принадлежат Млечному Пути.

По форме Млечный Путь напоминает гигантский блин с утолщением в центре. Диаметр «блина» (астрономы употребляют термин диск галактики) составляет примерно 100 тысяч световых лет, а толщина в среднем не превышает тысячи световых лет. Именно внутри этого диска и находится не только Солнце, но и подавляющее большинство входящих в состав Млечного Пути звезд, а также облака межзвездного водорода и космическая пыль.

галактика в скульпторе ngc 253

Плоский диск со спиральными рукавами и небольшим утолщением в центре — галактика NGC 253 в созвездии Скульптор. Примерно так же выглядит наша галактика Млечный Путь со стороны. Фото: Star Shadows Remote Observatory and PROMPT/CTIO (Steve Mazlin, Jack Harvey, Rick Gilbert, and Daniel Verschatse)

На небе структура Галактики выражается следующим образом: если мы смотрим вдоль ее плоскости, то видим туманную дорожку — огромные и далекие скопления звезд, сливающихся в то, что мы и привыкли называть Млечным Путем. Именно в пределах полосы Млечного Пути мощные телескопы встречают плотные «звездные кучи», завесы из пыли, облака водорода и массу красивых рассеянных звездных скоплений. Для невооруженного глаза в направлении Млечного Пути находятся яркие созвездия вроде Лебедя и Ориона.

А что, если посмотреть на участок неба, расположенный под прямым углом к Млечному Пути, в направлении полюсов Галактики? Здесь толщина звезд должна составлять всего лишь около пятисот световых лет (Солнце находится вблизи экватора Млечного Пути). А дальше? А дальше звезды заканчиваются и начинается пустота поистине вселенских масштабов. Свет, испущенный в этом направлении, будет путешествовать на протяжении многих миллионов лет совершенно беспрепятственно, пока может быть не наткнется на какую-нибудь далекую галактику.

Действительно, если посмотреть в сторону от Млечного Пути, то концентрация звезд на небе заметно падает, а ярких звезд становится совсем мало. Таких областей на небе две — одна находится в северной небесной полусфере, а другая в южной (мы ведь можем посмотреть на участок, расположенный как над плоскостью Галактики, так и под плоскостью). Северный полюс Галактики находится в весеннем созвездии Волос Вероники. А южный полюс можно наблюдать недалеко от Фомальгаута, ярчайшей звезды созвездия Южной Рыбы (находится полюс в тусклом созвездии Скульптора). Фомальгаут хорошо виден осенними вечерами на широте Москвы и южнее.

Как найти эту звезду? Для этого найдите квадрат Пегаса, большой четырехугольник, образованный звездами второй величины. Осенью по вечерам этот астеризм находится высоко в южной стороне неба.

квадрат Пегаса на осеннем небе

Большой Квадрат Пегаса осенними вечерами располагается высоко в южной стороне неба. Рисунок: Stellarium

Далее мысленно продлите правое ребро квадрата к горизонту. Там вы увидите яркую звезду первой величины. Это и есть Фомальгаут. (В умеренных широтах блеск Фомальгаута может сильно ослабляться из-за низкого положения над горизонтом.)

как найти звезду Фомальгаут

Звезды Шеат и Маркаб, образующие правое ребро квадрата одновременно служат указателями на звезду Фомальгаут. Южный полюс Галактики находится внутри кружка в созвездии Скульптора. Рисунок: Stellarium

Фомальгаут нередко именуют Одинокой звездой, так как ее окружает обширный участок неба без сколько-нибудь приметных звезд и созвездий. Разве не доказательство того, что в том направлении звезды попросту быстро кончаются?

Галактические полюса называются также окнами Галактики, в частности, южный полюс именуют южным окном. Это очень удачный термин, так как именно в этих направлениях астрономы имеют возможность заглянуть очень далеко вглубь Вселенной, не рискуя наткнуться на какую-нибудь звезду или пылевое облако. Мощные телескопы обнаруживают в направлении полюсов сотни тысяч галактик, подобных Млечному Пути. Некоторые из них находятся на совершенно невообразимом расстоянии в миллиарды световых лет.