На обработанных майских снимках Плутона, сделанных с расстояния в 80 миллионов километров, карликовая планета показывает примерно столько же подробностей на своей поверхности, сколько показывает Марс в небольшой любительский телескоп. Так, на диске планеты отчетливо видны темные пятна, которые астрономы прошлого непременно назвали бы морями. Некоторые участки поверхности Плутона настолько темные, что при коротких экспозициях не проявляются вовсе, деформируя идеально круглый диск планеты. Другие участки, в частности, на полюсах Плутона, наоборот, очень светлые и яркие. Вероятно, они представляют собой полярные шапки.

На новых снимках, сделанных 6 июня 2015 года с расстояния 46 миллионов км, Плутон и Харон предстают уже не в виде размытых изображений поперечником в несколько пикселей, а как небольшие симпатичные горошинки.

Плутон и Харон в июне 2015 года

Необработанный снимок Плутона и Харона, сделанное на камере LORRI 6 июня 2015 года с расстояния 45,8 миллионов км. Экспозиция снимка 100 миллисекунд. Фото: NASA/JHUAPL/SwRI/Emily Lakdawalla

Те, кто наблюдал планеты в небольшой любительский телескоп, знают, что при должной тренировке и хороших атмосферных условиях и на таких крошечных дисках можно увидеть кое-какие подробности. Когда же за обработку подобных сырых снимков берется мастер своего дела, он может «вытянуть» массу интересностей.

Любитель астрономии Бьорн Йонссон (Björn Jónsson) взял четыре изображения Плутона и Харона, снятые в течение одной минуты 6 июня (экспозиция каждого снимка составляла всего 0,1 секунды), сложил их программным способом, отсеял шумы и увеличил. Вот что получилось в итоге.

Плутон и Харон 6 июня 2015

Обработанное и увеличенное изображение Плутона и Харона, составленное из четырех снимков, сделанных 6 июня 2015 года. © NASA/JHUAPL/SwRI/Björn Jónsson

Не правда ли, выглядит впечатляюще? В то время как Харон все еще невзрачен, более яркий диск Плутона пересекает по диагонали темная линия. Как утверждает автор, темная линия существует на самом деле и не является дефектом обработки изображения. (В то же время относительно яркая дуга на правом лимбе Плутона, согласно Йонссону, почти точно артефакт.)

Что это за линия? Уж не аналог ли это пресловутых марсианских каналов, задается шутливым вопросом Эмили Лакдавалла (Emily Lakdawalla) в блоге Планетарного общества. В свое время каналы на Марсе стали предметом оживленных споров о своей природе и даже породили убежденность многих людей в обитаемости Красной планеты. В конце XIX века Персиваль Лоуэлл, пламенный сторонник существования на Марсе высокоразвитой цивилизации (и человек, более других поспособствовавший открытию Плутона!), издавал подробные карты и глобусы Марса, на которых была изображена целая сеть каналов. Более того, Лоуэлл видел их даже на Венере, планете, чья поверхность, как мы сегодня знаем, полностью скрыта толстым слоем облаков!

Каналы на Венере

Рисунок Венеры, сделанный Персиваллем Лоуэллом в 1896 году. Наблюдая Венеру, Лоуэлл видел те же самые каналы, что и на Марсе! Источник: Sky and Telescope and Phil Stooke

Сейчас очевидно, что марсианские и венерианские каналы были артефактом. А что насчет «канала» на Плутоне? Существует ли он? И если да, то чем является на самом деле? К счастью, сегодня мы находимся в гораздо лучшем положении, чем наши предки, спорившие о природе марсианских каналов. Вскоре нас ждут гораздо более четкие фотографии Плутона, которые прольют свет на природу темных областей и загадочной линии. Напомним, что 14 июля 2015 года космический аппарат «Новые Горизонты» пролетит всего лишь в 12 тысячах километрах от поверхности далекой карликовой планеты.