В созвездии Большой Медведицы есть несколько ярких галактик, доступных для наблюдений в небольшие телескопы и даже в бинокли. Прежде всего, к ним относится общеизвестная пара галактик М81 и М82, а также крупная спираль М101, известная под названием Вертушка. Яркими эти галактики являются потому, конечно, что находятся относительно близко к нам, на расстоянии в 10-20 миллионов световых лет.

Как и наша Галактика (Млечный Путь), звездные системы в Большой Медведице окружены целой свитой галактик поменьше. Такие мини-скопления галактик называются группами. Разумеется, галактики, входящие в группу, скажем, М101, уже не так заметны на небе, поскольку меньше и по размерам и по содержанию звезд. Это карликовые галактики, хотя слово карлик по отношению к галактикам не должно вводить в заблуждение: даже такие галактики содержат как правило сотни миллионов и миллиарды звезд.

Такова галактика NGC 5474, входящая в группу галактик М101. Недавно был получен прекрасный снимок этой звездной системы на телескопе «Хаббл».

спутник галактики М101

Галактика NGC 5474 из группы галактик М101. Она находится от нас на расстоянии в 21 миллион световых лет в созвездии Большой Медведицы. Фото: ESA/Hubble & NASA

К какому типу принадлежит NGC 5474? Перед нами предстает сложная, разорванная структура, столь не характерная для спиральных или эллиптических галактик. Тут и там разбросано множество газовых туманностей (на изображении, полученном в оптике и в инфракрасном свете, они искусственно раскрашены в голубой цвет, хотя на самом деле красноватые). Звезды, с расстояния в 21 миллиона световых лет выглядящие как алмазная пыль, также хаотично разбросаны справа от наиболее яркой части галактики.

Такая бесформенная структура характерна для неправильных галактик. И NGC 5474 можно было бы отнести к этому классу галактик, если бы не ее компактное и яркое ядро. Приглядимся внимательнее, и в хаосе звезд справа увидим волны плотности — намеки на спиральные рукава. Когда-то NGC 5474 была спиральной галактикой, но сейчас ее форма разрушена. Разумеется, тут не обошлось без действия вездесущей гравитации. Сила притяжения со стороны большой и массивной спирали М101 разрушала и продолжает разрушать NGC 5474; спустя несколько сот миллионов лет часть звезд и газа карликового спутника вытянется в большой приливной хвост, а часть, вероятно, упадет на галактику М101.

В заключение скажем, что галактику М101 и ее спутник NGC 5474 можно разглядеть в небольшие телескопы между Мицаром и Бенетнашем — крайними звездами в ручке Ковша Большой Медведицы. Галактика М101 имеет блеск 7,7 и видна даже в бинокли, правда, имеет довольно низкую поверхностную яркость и потому хорошо видна только за городом, а NGC 5474 имеет блеск 10,9m — для ее наблюдения понадобится инструмент с апертурой от 150 мм и выше.