Галактики — одни из самых грандиозных объектов во Вселенной. Даже далекие от астрономии люди без труда вспомнят потрясающие снимки величественных спиралей, вроде Туманности Андромеды, объединяющих сотни миллиардов звезд. Но есть и среди галактик свои карлики. Карликовые галактики очень невелики по размерам, а их население малочисленно и бедно на яркие звезды.

Даже самые близкие из карликовых галактик очень трудно наблюдать. Они выглядят не как туманности, а как очень разреженные облака песчинок-звезд. Почти лишенные газа и пыли, а также звезд высокой светимости, карликовые галактики настолько тусклы, что обнаружить их невероятно сложно: их звездное население сливается со звездами Млечного Пути. Немудрено, что ученые до сих пор не знают полное количество таких галактик в окрестностях Млечного Пути.

Один из ярчайших примеров такого типа галактик — Antlia Dwarf, карликовая эллиптическая галактика в созвездии Насоса. Это очень слабая и малонаселенная небольшая галактика, принадлежащая к классу dE3.5, была обнаружена лишь в 1997 году. В ее состав входит лишь нескольких миллионов звезд. Посмотрите на фото: как не похоже это облачко на гигантские спиральные галактики фона!

карликовая галактика в Насосе

Карликовая эллиптическая галактика в созвездии Насоса. Фото: Это изображение было получено на основе наблюдений в видимом и инфракрасном свете (длина волны 606 и 814 мкм). Поле зрения составляет приблизительно 3,2 х 1,5 угловых минут. © ESA/Hubble & NASA

Между тем при детальном изучении (что возможно только на пределе возможностей крупнейших телескопов мира) галактика в Насосе показывает интересные подробности. Астрономы выявили в ней разные типы звездного населения — старые и молодые звезды, несколько шаровых скоплений и даже следы текущего звездообразования.

Карликовую галактику в Насосе принято считать членом Местной группы галактик, вместе с нашей Галактикой, Туманностью Андромеды и еще тремя-четырьмя десятками галактик поменьше. Однако, возможно, что Antlia Dwarf располагается сразу за границей Местной группы; расстояние до нее оценивается в 4,3 миллиона световых лет.

Хотя она кажется довольно изолированной, некоторые астрономы полагают, что галактика в Насосе взаимодействует с другими звездными системами. Например, с галактикой NGC 3109, которая находится поблизости от карликовой галактики, но не видна на этом снимке. Обе галактики имеют потоки звезд, которые имеют сходные скорости — признак того, что когда-то они были гравитационно связаны.

Интересно, сколько еще не выявленных карликовых галактик таится в окрестностях Млечного Пути?