Комета C/2012 S1 (ISON), открытая осенью прошлого года Артемом Новичонком (Россия) и Виталием Невским (Беларусь), и уже нареченная в СМИ «кометой столетия», пока еще далека от обещанного величия. Даже в крупные любительские телескопы она видна как едва заметное туманное пятнышко, однако и расстояние до хвостатой гостьи значительно — 630 миллионов километров. Комета ISON разгорится к концу осени, когда приблизится к Солнцу на минимальное расстояние, но уже сейчас астрономы всего мира приступили к активному изучению кометы.

10 апреля 2013 года снимок кометы получил космический телескоп «Хаббл». На фото C/2012 S1 (ISON) выглядит очень неплохо:

Фотография кометы ISON, полученная 10 апреля 2013 года на телескопе «Хаббл». Фото: NASA, ESA, J.-Y. Li (Planetary Science Institute), and the Hubble Comet ISON Imaging Science Team

Снимок сделан в искусственных цветах для увеличения контрастности деталей. Несмотря на то что комета ISON в настоящее время находится почти так же далеко от Солнца, как Юпитер, она уже обзавелась головой и диффузным хвостом — они прекрасно видны на фото. Яркое пятнышко в центре головы — ко́ма. Это пыль и газ, окружающие ядро кометы. Само ядро оказалось на удивление небольшим для такой активности — всего 5-6 км в поперечнике. На этом снимке его размеры гораздо меньше пикселя.

Размеры ко́мы составляют порядка 5000 км, а более разреженное облако газа и пыли — голова кометы — простирается на внушительные 25000 км. Это вдвое больше диаметра Земли! Ниже вы можете видеть то же фото с увеличенной контрастностью деталей.

Фото кометы C/2012 S1 (ISON), на котором увеличена контрастность деталей. Отчетливо видны струи пыли и газа, бьющие из ядра кометы. Фото: NASA, ESA, J.-Y. Li (Planetary Science Institute), and the Hubble Comet ISON Imaging Science Team

Помимо хвоста, направленного по направлению от Солнца, в голове кометы мы видим структуру, похожую на лопасти пропеллера. Это струи вещества, испаряющегося с поверхности ядра. На момент получения фото комета ISON была в 4 раза дальше от Солнца, чем Земля, следовательно, испаряется явно не вода. Что тогда? Вероятнее всего, окись углерода (угарный газ — CO) или двуокись углерода (углекислый газ или «сухой лед»), которые, наряду с водой, являются типичными составляющими комет.

В начале зимы, после прохождения перигелия C/2012 S1 (ISON) может стать очень яркой кометой, гораздо ярче, чем наблюдавшаяся недавно комета panSTARRS. Точно предсказать ее блеск сейчас мы не можем.

Дело в том, что C/2012 S1 (ISON) пройдет очень близко от Солнца — на расстоянии всего около миллиона километров! Выдержит ли хрупкое ледяное ядро встречу со звездой, сказать невозможно. Комета может распасться на мириады осколков, как это случилось с другой российской кометой, кометой Еленина, или даже полностью испариться. Но даже и в этом случае, утверждают оптимисты, финальным аккордом будет небывалая яркость C/2012 S1: накануне перигелия ее можно будет наблюдать даже днем! С другой стороны, комета Лавджоя полтора года назад прошла гораздо ближе от Солнца и выжила, став после сближения одной из ярчайших комет десятилетия.

Неизвестность относительно будущего C/2012 S1 (ISON) интригует, и любители астрономии в северном полушарии ждут приближения кометы с большим нетерпением.