Как мы уже писали, 1 октября летящая навстречу Солнцу комета ISON пересекла орбиту Марса. В это время расстояние между кометой и Марсом составило 10,5 миллионов километров, или около 0,07 расстояния от Земли до Солнца. С такого, относительно небольшого, расстояния комета была бы заметна и невооруженным глазом, поэтому вполне понятно желание ученых НАСА пронаблюдать небесную странницу с помощью имеющихся на Марсе средств.

Прежде всего, речь идет о камере высокого разрешения HiRISE, установленной на борту зонда MRO. Правда, камера эта предназначена не для астрономических наблюдений, где требуются большие экспозиции и аккуратное слежение за объектом, а для съемки поверхности Марса. Но яркость кометы вблизи Марса позволяла ученым надеяться на то, что камеры сумеют ее «ухватить».

Четыре снимка кометы ISON, сделанные этой камерой 29 сентября, недавно были опубликованы на сайте HiRISE.

комета ИСОН возле Марса

Снимки кометы C/2012 S1 (ISON), сделанные камерой HiRISE с орбиты Марса 29 сентября 2013 года. Фото: NASA/JPL/University of Arizona

Итак, что мы видим? Фотографии демонстрируют участок неба размером 256×256 пикселей с расстояния в 12,9 миллионов километров до кометы, под солнечным фазовым углом в 47°. Три последующих наблюдения ISON проводились 1 и 2 октября, когда комета находилась возле точки максимального сближения с Марсом. Правда, в это время ее освещенность Солнцем, наблюдаемая с Марса, была уже меньше.

Комета ISON предстает на снимках в виде небольшого пятна. Яркость ее соизмерима с яркостью звезд, но в кадрах звезд нет: россыпь точек — это помехи, усиленные при выявлении кометы. Судя по изображениям, ко́ма ISON (облако газов, окружающее ядро) очень слабая, поэтому эти данные накладывают определенные ограничения на размер ядра кометы и ее общую яркость — ключевые характеристики, позволяющие понять ее поведение и являющиеся полезной информацией для последующих наблюдателей.

фото с борта MRO

Увеличенный снимок кометы ISON, сделанный камерой HiRISE с орбиты Марса. Фото: NASA/JPL/University of Arizona

Основываясь на предварительных данных анализа, комета находится на нижней границе диапазона прогнозируемой яркости. В результате качество изображения не является удовлетворительным. Впрочем, низкая активность комы может помочь ученым точнее определить размеры ядра кометы. Разрешение этих изображений — 13,3 км на пиксель, что заведомо больше, чем диаметр ядра. Однако размер его может быть оценен косвенно, базируясь на типичной яркости ядер других комет. Комета, как и Марс, находится на расстоянии около 241 миллиона километров от Солнца. По мере приближения кометы к Солнцу ее яркость будет возрастать для наблюдателей на Земле, к тому же, комета станет также ярче сама по себе — по мере того, как сильный солнечный свет начнет испарять водяной лед из ядра.

Комета C/2012 S1 (ISON) была обнаружена 21 сентября 2012 года Виталием Невским и Артемом Новичонком в обсерватории проекта International Scientific Optical Network (ISON) возле Кисловодска. В это время небесная гостья находилась между Юпитером и Сатурном. Комета, вероятно, имеет своим происхождением облако Оорта — гипотетическую область вокруг Солнца, содержащей кометы и кометоподобные объекты, оставшиеся со времен формирования Солнечной системы. Это облако имеет сферическую форму и находится, фактически, на полпути к звездам — на расстоянии 0,1-1 светового года от Солнца.

Судя по орбите, комета ISON впервые проходит через внутреннюю Солнечную систему. Поведение таких комет трудно прогнозировать. Во время сближения с Солнцем они могут просто развалиться — на несколько частей или буквально в пыль. А могут и неожиданно вспыхнуть, подобно комете Лавджоя в 2011 году, на несколько недель подарив нам замечательную небесную картину. Ждать осталось недолго: 28 ноября комета ISON проходит перигелий — на расстоянии всего 1,16 миллионов километров от Солнца.