Комета ISON привлекла внимание астрономов буквально со дня своего открытия в конце сентября 2012 года. Это космическое тело, движущееся по очень вытянутой, близкой к параболической, орбите, в конце ноября 2013 года должно приблизиться к Солнцу на расстояние менее 1,5 миллионов км — так близко, что на каком-то этапе буквально нырнет в жар внешних слоев атмосферы нашей звезды. Кометы, подобные ISON, называются околосолнечными (англ. sungrazer comets); как правило, они подлетают слишком близко к нашему дневному светилу и разрушаются. Но уж если выкарабкиваются из чудовищного пекла, то являют на нашем небе удивительное по своей красоте зрелище.

Ожидания в отношении кометы ISON были велики. Размеры ее ядра больше, чем у большинства околосолнечных комет, а минимальное расстояние, на котором комета пройдет от Солнца, позволило дать экспертам не менее 50% на ее выживание. Казалось очевидным, что разогретая жаром звезды комета после перигелия как следует разгорится и отрастит роскошный хвост. Как только не величали комету ISON в первые месяцы после открытия: «комета столетия», «великая комета», «одна из величайших комет в истории человечества»…

Однако к лету 2013 года неожиданно выяснилось, что яркость ISON растет медленнее обычного: комета отставала на 2-3 звездные величины. Это могло быть связано с тем, что в составе кометы ISON мало газов и водяного льда: именно они, испаряясь и ионизируясь под действием солнечного света, начинают светиться и тем самым дают наиболее существенный вклад в яркость кометы. В противном случае комета и ее пылевой хвост светят лишь отраженным светом Солнца и выглядят гораздо тусклее.

комета ISON перед вспышкой

Комета ISON 13 ноября 2013 года — менее чем за сутки перед вспышкой. Компактная голова, узкий и тусклый хвост — так или примерно так выглядела комета ISON в течение октября и начала ноября. Фото: John Vermette

Нечто подобное наблюдалось в последние месяцы и с кометой ISON. Небесная гостья оставалась телескопической до начала ноября — на месяц дольше первоначальных прогнозов. Наконец, к концу первой недели ноября ее стало возможным наблюдать и в бинокли. Блеск кометы установился на уровне 8,0m. Компактная голова, узкий и тусклый хвост — до самого последнего времени казалось, что комета ISON не оправдает щедро выданных ей авансов, как уже не раз бывало в случае с капризными и непредсказуемыми кометами… Единственное изменение в ее поведении, отмеченное астрономами за последние дни перед вспышкой, — появление второго хвоста, такого же, впрочем, тусклого и узкого…

И вдруг — вспышка! Один из первых снимков разгоревшейся кометы получил утром 14 ноября любитель астрономии Майк Ханки. Сравните эту фотографию с размещенной выше. Не правда ли, кажется, будто мы смотрим на две разные кометы?

Внезапно вспыхнувшая комета ISON, сфотографированная 14 ноября. Фото: Mike Hankey

Изменения коснулись всего внешнего вида кометы ISON. Прежде всего отметим, насколько крупнее и ярче стала ее ко́ма. Хвост также изменился: стал более вытянутым и сложным по структуре. Теперь в нем отчетливо заметны волокнистые неоднородности; в стороны от хвоста отходят маленькие хвостики-перья, делая его похожим на перистые облака. Обратим также внимание на цвет хвоста: у головы (или комы) кометы он зеленоватый из-за свечения ионов углерода и его соединений, а в левой части фото он уже принимает красноватый оттенок: здесь начинает доминировать пыль.

Разумеется, яркость кометы также скачкообразно возросла — с 7,5m до 6,3m. Утром 15 ноября ISON стала ярче 6m, а сегодня (18 ноября) ее блеск вырос до 4,7m!

Пожалуй, лучше всего за драматическими изменениями в яркости и внешнем виде кометы проследить на серии фотографий, которые сделал Хуанхо Гонсалес (Juanjo Gonzalez). Слева вверху мы видим комету 3 ноября, справа вверху — 9 ноября, внизу слева у кометы появился второй хвост. Этот снимок сделан 12 ноября. Наконец, последнее фото получено 14 ноября, после вспышки.

эволюция кометы ISON в ноябре 2013 года

Эволюция кометы ISON. Первые три кадра (слева направо) дают нам представление о комете до вспышки, случившейся 14 ноября. Снимки получены 3, 9 и 12 ноября. Последний кадр (сделанный 14 ноября) показывает радикальные изменения в структуре кометы. Фото: Juanjo Gonzalez

Сегодня и завтра комета ISON, пролетающая по созвездию Девы, находится рядом с самой яркой ее звездой, Спикой. Отличный повод найти ее при помощи бинокля! Примерно за 1,5 часа до восхода Солнца при первых признаках утренней зари комета видна на высоте около 10° над горизонтом (на широте Москвы и Санкт-Петербурга). Уже поступают свидетельства о том, что комета видна невооруженным глазом, но для городских жителей увидеть комету без использования оптических инструментов пока весьма проблематично: помимо яркой Луны наблюдениям мешает и городская засветка и пыльная, турбулентная атмосфера у горизонта.

Для поиска кометы ISON сегодня утром автор этой статьи воспользовался биноклем 20×80. Условия были не лучшего качества: лунный свет рассеивался перистыми облака, а у горизонта небо и вовсе приобрело рыжий от городских фонарей цвет. Тем не менее комета отыскалась быстро — всего в 15 угловых минутах от яркой Спики. В бинокль комета ISON предстала в виде очень сконденсированного и довольно яркого туманного пятнышка, правда, без намека на хвост. О том, где искать комету перед перигелием, читайте статью Наблюдаем комету ISON 23-26 ноября 2013 года.

В ближайшие дни C/2012 S1 (ISON) проследует мимо Спики к Меркурию, который сейчас виден в 13° к востоку от главной звезды Девы. Блеск кометы продолжает расти, и, возможно, в течение ближайших 2-3 дней мы сможем увидеть ее невооруженным глазом даже в городских условиях. 27 ноября комета сблизится с Солнцем настолько, что перестанет быть видимой. А дальше… дальше будем ждать возвращения кометы — теперь уже на вечернее небо!

Читайте также другие новости о комете ISON и смотрите ее фотографии, видео и другие материалы.