Несколько дней назад прошел год с момента открытия кометы ISON. Все это время ледяная гостья с далеких окраин Солнечной системы летела к Солнцу — и к Земле. Но, прежде чем сблизиться со звездой и набрать в блеске, комета ISON пролетит мимо Марса.

Это событие произойдет 1 октября. Комета ISON пересечет орбиту Марса, пролетев на расстоянии всего 0,07 а. е. от планеты. Другими словами, дистанция составит около 10,5 миллионов километров или 27 расстояний от Земли до Луны. По меркам Солнечной системы это немного. Ни с одним телом Солнечной системы комета ISON так больше не сблизится — за исключением Солнца, конечно! А мимо Земли ледяная гостья пролетит на расстоянии в 6 раз бо́льшем.

Снимок кометы ISON, сделанный 15 сентября британским астрономом Питом Лоуренсом. Комета имеет небольшую кому, но уже довольно заметный хвост. Суммарная экспозиция снимка составила 40 минут. Так как телескоп неподвижно следил за кометой, звезды за это время сместились и превратились в линии. Фото: Pete Lawrence

Вероятно, больше других ждут пролета кометы ученые НАСА и Европейского космического агентства (ЕКА). Они собираются наблюдать за сближением с поверхности и с орбиты… самого Марса! В ход пойдут подручные средства, каковых, к слову, имеется сейчас в избытке.

Прежде всего, это камеры двух марсоходов — Curiosity и Opportunity, которые займутся астрономическими наблюдениями 1 октября. С поверхности Марса комета ISON будет иметь блеск около 3m, что сделает ее видимой невооруженным глазом. Такой объект вполне по силам камерам марсоходов.

Орбитальный зонд ЕКА «Марс-экспресс» уже приступил к наблюдениям кометы. Начиная с 23 сентября (спустя год и 2 два дня после открытия кометы) космический аппарат фотографирует комету ISON, а также изучает химический состав ко́мы. Наблюдения продолжатся в течение двух недель.

Но, пожалуй, главная ударная сила марсианского «легиона» — камера HiRISE, установленная на борту зонда Mars Reconnaissance Orbiter. Основной элемент камеры — мощный телескоп с объективом 0,5 метра. Правда, следует заметить, что HiRISE не является астрономическим инструментом — камера была создана для фотографирования поверхности Марса и потому работает с короткими экспозициями. Впрочем, астрономы уверены, что комета ISON будет достаточно ярка для HiRISE. Таким образом, в течение трех дней — 29 сентября и 1-2 октября — изучением пролетающей кометы займется и зонд MRO.

Космический аппарат Mars Reconnaissance Orbiter будет наблюдать за кометой ISON с помощью мощной камеры HiRISE. Рисунок: NASA

Почему уже сейчас астрономы уделяют столько внимания комете ISON, ведь все самое интересное ожидается только через полтора месяца? Дело в том, что пересекая орбиту Марса, комета фактически вступает в новый, ключевой этап своего путешествия через Солнечную систему. Недалеко за орбитой Марса проходит «линия замерзания», внутри которой солнечного тепла достаточно, чтобы начать испарение водяного льда. Как и у большинства других комет, ядро кометы ISON, состоит изо льда по меньшей мере на 80%, и до сих пор почти весь этот лед пребывал в замороженном состоянии. Хвост, которым уже обзавелась комета, состоит из испаряющейся углекислоты и пыли.

После пересечения орбиты Марса водяной лед должен начать интенсивно таять и испаряться. Вместо сегодняшней картины, когда на ядре кометы существует, вероятно, лишь несколько очагов активности, вся комета начнет извергать гейзеры газа и пыли. Наблюдения в этот момент помогут уточнить химический состав и размеры ядра кометы ISON. Специалисты до сих пор не знают точные размеры ядра, а потому не могут с уверенностью прогнозировать будущее гостьи. Напомним, что 28 ноября комета ISON пройдет всего в 1,2 миллионах километров от поверхности Солнца. Если размер ее ядра больше 0,5 км (а это весьма вероятно!), то комета переживет сближение и не развалится. Тогда в декабре любителям астрономии будет гарантировано прекрасное зрелище.

Предстоящее сближение C/S1 2012 ISON с Марсом — хороший повод разыскать комету любительскими средствами. В конце сентября и в первой половине октября комету можно наблюдать всего в нескольких градусах от планеты в созвездии Льва. Сейчас комета ISON имеет блеск 11-12m и все еще слишком тускла для наблюдений невооруженным глазом или в бинокли, но для телескопов с объективом больше 200 мм уже вполне доступна.

В начале октября комета ISON находится всего в 2° от яркого Марса в созвездии Льва (на рисунке ее местоположение специально помечено). Комету можно наблюдать после во второй половине ночи на протяжении 3-4 часов. Рисунок: Stellarium