Порой нам случается стать свидетелем неожиданных событий, стремительно врывающихся в нашу жизнь, сколь ярких, столь и скоротечных, но оставляющих после себя незабываемое впечатление на всю жизнь. Быстрый и волнующий полет, восторг новизны, свежесть — вот непременные атрибуты подобных событий. Их принято сравнивать с полетом кометы, которые нежданно вспыхивают на ночном небосклоне и так же стремительно исчезают с него.

Хорошо, когда есть такое образное и точное сравнение, ведь его можно применить не только к событиям, но и к людям с удивительной и, возможно, трагической судьбой. Но с чем сравнить полет самой кометы, особенно такой, как комета Лавджоя? Сверкающая в эти дни на южном небосклоне комета ворвалась в нашу жизнь всего лишь пару недель назад — и уже стала знаменитой. Следуя по безумной траектории, она едва не коснулась Солнца — и выжила. Только что она была тусклым пятнышком, заметным лишь в телескоп, и вот уже стала роскошной красавицей, блистающей на утреннем небосклоне. С чем же сравнить ее появление, неожиданное, красочное, эталонное? Разве что с новогодним подарком. Помните, как было в детстве?

Околосолнечная комета

Комета Лавджоя была открыта 27 ноября 2011 года любителем астрономии из австралийского города Брисбен Терри Лавджоем (Terry Lovejoy). На фотографиях комета выглядела как едва различимое туманное пятнышко 13-й звездной величины. Вскоре после подтверждения комете было присвоено официальное наименование C/2011 W3 (Lovejoy).

Для Терри это была уже третья комета — две предыдущие он открыл в 2007 году. Любопытно, что все свои находки Лавджой сделал с помощью обычных, правда, немного модифицированных, цифровых фотокамер. Впрочем, такая подробность вряд ли что-нибудь скажет человеку, далекому от астрономии. Тем не менее, в декабре этого года Терри Лавджой обрел всемирную известность.

снимок кометы C2011 W3 Лавджой

Снимок 27 ноября 2011 года, на котором была открыта комета Лавджоя, C/2011 W3 (Lovejoy). Если звезды на фотографии выглядят в виде белых пятен с более или менее четкими краями, то комета (в центре) похожа на размытую туманность. Фото: Terry Lovejoy

Все дело в удивительной судьбе его последней кометы. Тусклое пятнышко, замеченное Терри 27 ноября, оказалось не совсем обычной кометой. Вычисленная по горячим следам орбита этого космического тела должна была вот-вот пройти так близко к Солнцу, что астрономы тут же отнесли его к классу т. н. околосолнечных комет (по-английски такие кометы называются sungrazing comets). Большинство подобных комет (в том числе и комета Лавджоя) принадлежит к семейству комет Крейца, особой группе периодических комет, названных в честь немецкого астронома XIX века Генриха Крейца. Это семейство комет отличают сходные параметры орбит, которые намекают на общность происхождения этих тел. Предполагается, что кометы Крейца являются остатками одной гигантской кометы, распавшейся на множество частей несколько сот лет назад.

Известие о том, что комета C/2011 W3 также принадлежит к кометам Крейца, принесло автору открытия две новости, хорошую и плохую.

Хорошая новость возвестила о том, что Терри Лавджой стал первым за 40 лет астрономом, который открыл комету из семейства Крейца с Земли. Плохая же новость заключалась в том, что уже 16 декабря, в момент максимального сближения с Солнцем, комете, скорее всего, суждено будет разрушиться или даже полностью испариться в адском пекле звезды.

Но в том-то и дело, что «вероятное» не значит «гарантированное».

Увидеть Солнце и умереть

Околосолнечные кометы долго не живут. И без того довольно рыхлые создания (для состава кометных ядер придуман очень удачный термин — «грязный лед»), они, подобно мотылькам, «сами» стремятся на свет и при подлете едва не задевают бурлящую поверхность нашего дневного светила. Понятное дело, что в большинстве случаев маленькие храбрые кометы попросту испаряются.

До запуска в космос обсерватории SOHO околосолнечных комет было известно не более двух десятков, что, в общем, не удивительно. Вблизи ослепительного Солнца, да еще и на фоне голубого неба заметить можно только по-настоящему большую «хвостатую гостью», да и то с большим трудом. К подобным кометам относят Большую сентябрьскую комету 1882 года и комету-исполин Икея-Секи 1965 года, которая в максимуме блеска была в 60 раз ярче полной Луны! Но и таким кометам приходится при сближении не сладко. Так, пройдя на расстоянии в 450 тыс. км от поверхности Солнца (что немного больше расстояния от Земли до Луны), ядро кометы Икея-Секи развалилось на три части.

Что же в таком случае ждало гораздо более скромную комету Лавджоя? Уж не то ли, что, начиная с 1995 года (года запуска спутника SOHO), наблюдают астрономы-любители по всему миру: смерть мелких, не заметных с Земли комет-осколков из семейства Крейца? Благодаря сети Интернет, где публикуются самые свежие фотографии Солнца, сделанные обсерваторией SOHO, астрономы-любители открыли за 15 лет несколько сотен подобных комет-камикадзе.

Прогнозы пессимистов

Первоначальные расчеты говорили о том, что в момент наибольшего сближения с Солнцем комета Лавджоя пройдет в 880 тысячах километров от его поверхности. Почти тут же эта цифра сократилась до 180 тысяч километров. Наконец, наиболее точные расчеты показали, что в момент перигелия расстояние между кометой и Солнцем составит всего 120-140 тысяч км — втрое меньше расстояния от Луны до Земли!

Вспомним, что одна из ярчайших комет в истории человечества, комета Икея-Секи сблизилась с Солнцем «всего лишь» до 450 000 км и при этом распалась на части. На этом фоне судьба крошечной кометы Лавджоя (диаметр ее ядра составляет около 200 метров) выглядела плачевной. Собственно, не нужно было иметь семи пядей во лбу, чтобы напророчить комете скорую гибель. Несмотря на то, что до сближения кометы с Солнцем оставалось около недели, в оракулов успели поиграть все, от блоггеров до самых серьезных официальных организаций, вроде НАСА и Европейского космического агентства.

Еще за сутки до перигелия, то есть 15 декабря, все они, хотя и с нотками сожаления, но довольно бодро, как говорят о деле решенном, отпевали комету-гостью. «Вот она подлетает… вот уже разрушается… вот уже столкнулась с солнечной короной… Еще немного, еще чуть-чуть и…» Камеры как минимум четырех космических аппаратов (обсерваторий SOHO, SDO и пары зондов STEREO) были направлены на несчастную комету, готовясь чуть ли не в прямом эфире показать ее бесславный конец.

А она взяла, да и выжила, посрамив всех ученых скептиков.

Феникс из пепла

На утро после сближения первые снимки обсерватории SDO показали невероятное: комета Лавджоя вынырнула из-за диска Солнца! Внимательные наблюдения показали, что комета потеряла хвост. Он был попросту выдут мощным солнечным ветром. Комету изрядно потрепало, но ее ядро, судя по всему, сохранило целостность.

А вскоре у кометы снова появился хвост, правда, поначалу искривленный до неузнаваемости, но быстро набравший «форму». Сейчас он выглядит весьма впечатляюще на утреннем небе Австралии и Бразилии, Новой Зеландии и Чили. Длина хвоста достигает 22°, то есть 44 диаметров видимого на небе диска Луны!

Комета Лавджоя стала самой яркой кометой с 2007 года. Ее фотографируют все — от астрономов Европейской южной обсерватории (в их числе и белорус Юрий Белецкий) до астронавта-ветерана Дэна Бёрбэнка, который сейчас находится на борту МКС. Вот один из свежих снимков австралийского любителя астрономии:

комета Лавджоя C2011 W3

Спустя неделю после перигелия комета Лавджоя превратилась в красивейший объект южного неба. Этот снимок сделал Велло Табур, любитель астрономии из Австралии. Глядя на фотографию, видно, как раздваивается хвост кометы. © Vello Tabur

Поразительная судьба небольшой кометы — ее счастливое спасение и превращение в чудесную комету красавицу — сделало Терри Лавджоя, наверное самым известным астрономом месяца. Теперь кажется, что человек с такой фамилией (с английского ее можно перевести как «радость любви») просто не мог открыть комету на пороге смерти.

Однако не будем торопиться. Уже 21 декабря появились первые признаки затухания кометы. Судя по снимкам, голова кометы Лавджоя стремительно уменьшается в размерах и при этом тускнеет. Вряд ли это значит ядро кометы распадается на куски, скорее, оно просто исчерпало свое вещество. Так это или нет, мы узнаем в ближайшие дни. Но в любом случае было бы странным, если бы комета Лавджоя совершенно не пострадала при сближении.

комета Лавджоя 19 и 21 декабря 2011 года

Комета Лавджоя теряет «голову». На снимке 19 декабря видно яркое и четкое псевдоядро, а уже 21 декабря оно исчезло. Вероятно, ядро кометы Лавджоя не выдержало сближения с Солнцем и испарилось. Фото: Jakub Cerny, Jan Ebr, Martin Jelinek, Petr Kubanek, Michael Prouza и Michal Ringes

Наблюдение кометы Лавджоя

Можно ли увидеть комету Лавджоя? К сожалению, не в наших северных широтах. Сегодня, 26 декабря, комета находится в созвездии Скорпиона, недалеко от звезды ζ¹ Скорпиона и двигается еще дальше на юг, в направлении звезды ζ Жертвенника. Хвост ее направлен от Солнца также на юг, а это значит, что для полноценных наблюдений следовало бы отправиться в южное полушарие Земли.

Ужасно и несправедливо? Возможно. Комета Лавджоя — вторая подряд очень яркая комета, наблюдающаяся в южном полушарии Земли. Однако не будем забывать, что в 90-х неслыханно везло нам, «северополушарцам». Тогда с интервалом в год наше небо посетили тоже две очень яркие кометы — Хиакутаке и Хейла-Боппа.

Материалы по теме:

Комета Лавджоя. Интервальная съемка

Комета Лавджоя. 27 фото