С начала 90-х годов, когда были обнаружены первые планеты вне Солнечной Системы, астрономы нашли уже почти 700 экзопланет. Нашлись и первые настоящие планетные системы с двумя, тремя, а то и пятью-шестью планетами. Велико и разнообразие открываемых планет. Каждый год приносит необычные открытия: экзотические горячие юпитеры, планета-алмаз, суперземли… На этот раз речь пойдет о кометном шторме в системе одной близкой звезды.

В конце октября на сайте НАСА был опубликован пресс-релиз, посвященный открытию, совершенному космическим телескопом «Спитцер». Телескоп, работающий в нескольких полосах инфракрасного спектра, обнаружил самый настоящий кометный шторм у относительно близкой к нам звезды η Ворона. Ливень ледяных тел обрушивается на внутренние районы чужой солнечной системы, очень сильно напоминая нашу собственную несколько миллиардов лет назад. Тот период в истории Солнечной Системы был назван Поздней тяжелой бомбардировкой. Вполне возможно, что в результате этой бомбардировки на Земле сформировались океаны, а также были занесены некоторые важные органические соединения. Но самое явное свидетельство той эпохи — шрамы на поверхности внутренних планет, от Меркурия до Марса. А на Луне, помимо кратеров, образовалось еще и большое количество пыли.

Нечто похожее, судя по всему, обнаружил и «Спитцер» у звезды 4-й зв. величины в созвездии Ворон. η Ворона находится от нас на расстоянии 59 световых лет. Она принадлежит к спектральному классу F2, то есть ярче и горячее Солнца. Кроме того, она еще и гораздо моложе Солнца — ее возраст составляет около миллиарда лет. По мнению астрономов η Ворона находится примерно в том же возрасте, что и Солнце в период Поздней тяжелой бомбардировки.

Так какие свидетельства существуют в пользу этой идеи?

Во-первых, «Спитцер» обнаружил у звезды пылевое облако, состав которого весьма схож с составом комет. Похоже, что одна из гигантских комет недавно столкнулась со скалистой планетой, и миллионы тонн воды и богатой углеродом пыли были выброшены в пространство. С помощью «Спитцера» астрономы проанализировали спектр пыли и обнаружили, что по своему составу она напоминает метеорит Almahata Sitta, который упал в Судане в 2008 году. «Мы считаем это прямым свидетельством Поздней тяжелой бомбардировки в системе Эта Ворона», — сказал Кэри Лиссе (Carey Lisse), старший научный сотрудник университета Джонса Хопкинса в Лаборатории прикладной физики в Лавре, штат Мэриленд, и ведущий автор статьи в Astrophysical Journal, где подробно освещается находка.

Во-вторых, на дальней границе системы η Ворона имеется и второе, гораздо более массивное кольцо пыли. Чем не аналог нашего Пояса Койпера, поставщика кометных тел? Это гораздо более яркое кольцо было открыто еще в 2005 году; оно отстоит от η Ворона на расстоянии, в 150 раз превышающем расстояние от Земли до Солнца.

кометный дождь

Взгляд художника на процессы, происходящие в настоящее время в системе Эта Ворона. Гигантская комета сталкивается со скалистой планетой, выбрасывая в космическое пространство углеродную пыль и воду. Проанализировав спектр внутреннего пылевого пояса у звезды Эта Ворона, астрономы нашли его состав схожим с метеоритом Almahata Sitta, упавшим в Судане в 2008 году. Это показывает схожесть физических процессов, протекавших когда-то в Солнечной Системе, с теми, что идут сейчас у близкой звезды. Источник: NASA / JPL-Caltech

Астрономы полагают, что около 4 миллиардов лет назад, когда Солнечной Системе было всего 600 миллионов лет от роду, пояс Койпера был потревожен миграцией планет-гигантов Юпитера и Сатурна. В результате нарушенного равновесия множество тел пояса было выброшено в межзвездное пространство. Другая часть, наоборот, устремилась во внутренние районы Солнечной Системы. 200 миллионов лет продолжалась бомбардировка, породившая моря на Луне и многие кратеры на Марсе и Меркурии. А на Земле, возможно, они стали катализатором возникновения жизни, занеся воду и простейшие органические вещества.

Не то же ли самое происходит сейчас в соседней планетной системе? «Мы считаем, что система η Ворона должна быть детально изучена, чтобы узнать больше о дожде комет и других объектах, которые, возможно, породили жизнь на нашей собственной планете», — уверен Лиссе.