Пару лет назад, когда космический аппарат «Новые Горизонты» находился еще далеко от Плутона, специалисты НАСА всерьез задались вопросом безопасности зонда в тот момент, когда он будет пролетать мимо карликовой планеты. Поводом для этого послужило открытие на «Хаббле» четвертого и пятого спутников Плутона, Кербера и Стикс. С их обнаружением система карликовой планеты выросла до шести тел – собственно Плутона и пяти его спутников. Все спутники, кроме Харона, невелики по размерам и довольно плотно «упакованы», вращаясь на орбитах, находящихся в резонансе с орбитой Харона.

Происхождение малых спутников Плутона пока не ясно. Непонятно, как они могли сформироваться вблизи массивного Харона. Самая правдоподобная гипотеза предполагает, что в далеком прошлом вся система спутников, включая Харон, возникла совместно в результате мощного столкновения. Но в таком случае вокруг Плутона до сих пор должно обращаться большое количество мусора, оставшегося после космической катастрофы – камней и пыли. Математическое моделирование показало, что основной объем мусора должен был собраться в кольца. Исходя из этих соображений становится понятной тревога ученых: в случае, если траектория полета «Новых Горизонтов» пройдет сквозь кольца, космический аппарат рискует получить серьезные повреждения.

В связи с этим предпринимались обнаружить кольца Плутона с помощью «Хаббла». Поиски не увенчались успехом, однако астрономы понимали, что система колец скорее всего является настолько тусклой, что с орбиты Земли обнаружить ее практически невозможно. Именно поэтому «Новые Горизонты» на подлете к Плутону заблаговременно начал проводить зондирование окрестностей карликовой планеты на предмет обнаружения новых спутников и объектов осколочного происхождения.

Наблюдения проводились на камере-телескопе LORRI в период 11-12 мая 2015 года. В этот период расстояние между Плутоном и зондом составляло 76 миллионов километров.

Поиск колец и спутников у Плутона

Изображения, полученные с целью поиска угроз для зонда «Новые Горизонты». Слева — оригинальное изображение, состоящее из 48 кадров, снятых с 10-секундной экспозицией. Помимо яркого Плутона в поле зрения видны сотни слабых звезд фона. В центре — обработанное изображение, на котором убраны засветка от Плутона и Харона и большинство звезд. На третьем изображении отмечены все пять спутников Плутона и их орбиты. Источник: NASA/JHUAPL

На полученных изображениях были легко обнаружены все пять спутников Плутона, однако ни признаков колец, ни каких-либо новых спутников найти не удалось. Это заведомо не означает, что таковых у Плутона нет. Пока можно констатировать, что размер еще не открытых спутников не может превышать 5-15 км в поперечнике, а кольца, если таковые есть, должны быть очень слабыми или узкими — менее 1500 км в ширину, либо отражать лишь менее 5-миллионной доли приходящего солнечного света.

Следующий этап поисков производится буквально сегодня – 29-30 мая 2015 года; он в два раза чувствительнее первого. Астрономы планируют обработать и проанализировать снимки до 12 июня. У специалистов есть время до 4 июля направить корабль по одному из трех альтернативных маршрутов, если обнаружатся какие-либо угрозы.