Немногим более месяца остается до прибытия космического аппарата Dawn («Рассвет») к Церере, крупнейшему объекту пояса астероидов между Марсом и Юпитером (диаметр Цереры составляет 950 км). 6 марта 2015 года зонд выйдет на орбиту карликовой планеты, чтобы начать подробные исследования ее морфологии и топографии.

Сейчас расстояние между «Рассветом» и Церерой составляет около 380 000 километров, что равно среднему расстоянию между Землей и Луной. С такой дистанции на поверхности Цереры уже можно различить наиболее крупные образования.

Вот один из целой серии снимков Цереры, которые были переданы на Землю аппаратом Dawn 13 января 2015 года.

Церера

Карликовая планета Церера, крупнейший объект Пояса астероидов между Марсом и Юпитером. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI

Изображение Цереры на снимке занимает 27 пикселей, разрешение, таким образом, составляет 35 км на пиксель или 80% от разрешения снимков «Хаббла», который фотографировал Цереру в 2003-2004 гг. На фотографии отчетливо видно яркое пятно в северном полушарии карликовой планеты и темная вытянутая структура в южном. Последняя может быть цепочкой кратеров или, что более вероятно, тектоническим образованием. На анимации ниже запечатлена примерно половина всей поверхности Цереры. Хорошо видно, что темная структура тянется на сотни километров.

Анимация вращения Цереры, составленная из 20 снимков карликовой планеты. Отчетливо заметны яркое пятно в северном полушарии и длинная темная структура в южном. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI

Выйдя на орбиту Цереры, Dawn начнет медленно, по спирали, снижать орбиту для получения возможно более подробных снимков поверхности карликовой планеты. На примере Весты, исследования которой «Рассвет» проводил в 2011-2012 гг., можно быть уверенным в колоссальном количестве научной информации о Церере, которая окажется в распоряжении ученых в ближайшие 1,5 года. В ходе предстоящего 16-месячного изучения карликовой планеты будут впервые составлена подробная ее полная карта, детально изучена морфология, получены данные о химическом составе ее грунта.

2015 год не даром называют годом карликовых планет. В его течение сразу два космических аппарата НАСА сблизятся с одними из наименее изученных крупных тел в Солнечной системе — Церерой и Плутоном. Если «Рассвет» начнет подробные исследования Цереры в марте, после выхода на орбиту вокруг карликовой планеты, то «Новые горизонты» приступит к изучению Плутона в мае. 14 июля межпланетная станция пролетит мимо Плутона на расстоянии всего лишь 13000 км.