6 марта 2015 года в 12 часов 39 минут по всемирному времени (в 15:39 по московскому) космический аппарат НАСА «Рассвет» (Dawn) вышел на орбиту вокруг Цереры, крупнейшего объекта Пояса астероидов между Марсом и Юпитером. Событие по-своему историческое — впервые рукотворное тело приступает к подробным исследованиям карликовой планеты.

два серпа Цереры

Серп Цереры 1 марта 2015 года с расстояния 49000 км. В ходе маневрирования при выходе на орбиту космический аппарат «Рассвет» оказался над неосвещенной Солнцем стороной карликовой планеты. В результате на изображении мы видим два снимка «месяца» Цереры, который так похож на лунный! Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Мы уже привыкли, как к чему-то само собой разумеющемуся, к работе многочисленных зондов-автоматов в разных уголках Солнечной системы. Практически ежедневно приходят новости от марсианских орбитеров и марсоходов, станция «Кассини» продолжает работать в системе Сатурна, исследуя окольцованную планету и ее спутники, «Мессенджер» находится на орбите Меркурия. За полвека космических исследований автоматические миссии посетили все большие планеты Солнечной системы, изучали кометы и астероиды, Луну и Солнце.

И все же целый класс объектов оставался без должного внимания — карликовые планеты. Сам термин был введен относительно недавно, в 2006 году, в связи с «разжалованием» Плутона. Мы не будем сейчас останавливаться на мотивах, заставивших астрономов расширить классификацию небесных тел, но основания для этого были. Вместе с Плутоном в класс карликовых планет попало еще четыре объекта Солнечной системы. Три из них — Макемаке, Хаумеа и Эрида — находятся далеко за орбитой Плутона, на окраинах планетной системы. Четвертая — Церера — вращается вокруг Солнца между орбитами Марса и Юпитера.

Любопытный факт состоит в том, что до сегодняшнего дня автоматические зонды не посещали ни одну карликовую планету! В результате имеющиеся сведения об этих телах крайне скудны: астрономам практически ничего неизвестно относительно морфологии и геологии этих тел, загадкой являются и детали их происхождения.

В этом смысле 2015 год можно смело называть годом карликовых планет. Сразу два таких объекта — Церера и Плутон — станут объектом исследования со стороны автоматических станции. И если в ходе миссии к Плутону аппарат «Новые горизонты» пролетит мимо планеты (это произойдет в июле 2015 года), то изучение Цереры будет гораздо более детальным и продолжительным.

После выхода на орбиту вокруг Цереры, «Рассвет» будет медленно снижаться, используя тягу ионных двигателей. 23 апреля зонд выйдет на орбиту высотой 13500 км над поверхностью Цереры. На этой орбите он пробудет 15 дней, всесторонне изучая и фотографируя карликовую планету. После передачи данных на Землю аппарат продолжит снижение по спирали до высоты 4430 км. На новой орбите он пробудет 22 дня, основная научная цель этого этапа — подробное картографирование Цереры. В августе 2015 года «Рассвет» выйдет на еще более низкую орбиту высотой 1480 км, где пробудет около двух месяцев. Наконец, в конце ноября 2015 года «Рассвет» займет самую низкую орбиту высотой 375 км. На этом этапе будут проводится исследования химического состава грунта Цереры, а также поиски гравитационных аномалий, которые могли бы указывать на распределение горных пород и металлов в недрах карликовой планеты.

карта Цереры

Первая карта Цереры, составленная из снимков, полученных 19 февраля с высоты 46000 км. Всюду кратеры, кратеры, кратеры... Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Пока же, в преддверии серьезных исследований, предлагаем насладиться одним из последних снимков Цереры, сделанных аппаратом Dawn. Пока этот снимок можно назвать уникальным — никогда прежде мы не видели поверхность Цереры с такой детальностью! Но, разумеется, впереди нас ждут еще более четкие и детальные снимки.

карликовая планета Церера

Церера с расстояния 46000 км. Помимо множества кратеров обращает на себя внимание огромный бассейн ударного происхождения диаметром около 300 км. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA