Среди всего множества галактик, населяющих необъятную Вселенную, можно выделить странные линзовидные галактики. Это галактики, которые по своей форме и структуре являются промежуточным типом между спиральными звездными системами и эллиптическими.

С одной стороны, линзовидные галактики внешне похожи на спиральные — у тех и у других есть плоский диск и центральное утолщение, балдж. С другой стороны, звездный состав и общая структура линзовидных галактик больше напоминает таковые у эллиптических. И те, и другие состоят из старых звезд, имеют мало межзвездного газа и пыли; процессы звездообразования в них практически затухли.

Одна из таких необычных линзовидных галактик, NGC 4111 из созвездия Гончих Псов, представлена на фото, полученном с помощью космического телескопа «Хаббл».

линзовидная галактика

Линзовидная галактика NGC 4111 в созвездии Гончих Псов. © ESA/Hubble & NASA

Кажется, что фотография NGC 4111 не очень хорошего качества. Галактика почти не показывает деталей, а пылевая прослойка, пересекающая диск вертикально, выглядит замытой, словно в тумане. Общий вид галактики такой, будто мы рассматриваем ее сквозь запотевшее стекло.

Так бывает, если сильно увеличить фотографию очень далекого космического объекта — качество изображения в этом случае неизбежно упадет. Но в том-то и дело, что NGC 4111 находится не слишком далеко от нас по меркам большой вселенной, на расстоянии всего 50 миллионов световых лет. В чем же дело?

Откроем небольшой секрет: практически все линзовидные галактики выглядят очень похоже на NGC 4111. Вспомним: они не содержат ярких звезд (почти все их население состоит из медленно стареющих звезд-карликов), у них почти нет газа, а значит, нет и ярких туманностей, а также рождающихся в этих туманностях ярких звездных скоплений, которые могли бы сформировать спиральные рукава. А тусклые звезды-карлики с расстояния 50 миллионов световых лет не разобрать даже такому мощному инструменту, как «Хаббл», — поэтому вся совокупность звезд NGC 4111 сливается в один сплошной туман.

Кажется, что NGC 4111 представляет собой очень простую галактику, в которой не происходит практически никаких событий. Но спокойную в целом картину нарушает необычное образование в балдже, рядом с ярким галактическим ядром. Это темные нити космической пыли пересекают центр NGC 4111. Для дисковой галактики пыль ведет себя чрезвычайно странно, ведь она распределена не вдоль, а поперек диска!

Откуда она взялась? Астрономы предполагают, что наблюдаемое явление представляет собой полярное кольцо газа и пыли, оставшееся от маленькой галактики, поглощенной NGC 4111 в далеком прошлом. Если это так, то жизнь NGC 4111 вовсе не скучна!