Замечательное открытие сделали ученые, работающие с данными космического телескопа WISE. 27 июля на сайте НАСА появился пресс-релиз, в котором сообщается об обнаружении первого троянца у нашей планеты.

Астероид, получивший обозначение 2010 TK7, был открыт в прошлом году инфракрасным телескопом WISE. Как теперь выяснилось, 2010 ТК7 движется вокруг Солнца почти точно по земной орбите, но в 60 градусах впереди Земли, вблизи точки Лагранжа L4.

Существование малых тел, движущихся по одной орбите с планетой, предсказывалось астрономами с XVIII века. Еще в 1772 году французский математик Жозеф Луи Лагранж обнаружил, что в любой системе из двух массивных тел (например, Солнца и Земли) существуют точки, в которых гравитация этих тел уравновешивается. В таких точках (всего их существует пять) астероид, как и любое другое малое тело, может оставаться неподвижны относительно массивных тел.

Первый подобный астероид был найден у Юпитера в 1906 году. Он двигался в районе точки Лагранжа L4, то есть на 60 градусов впереди Юпитера. Его назвали в честь героя Троянской войны Ахиллом. Вскоре на орбите Юпитера последовали новые открытия, часть в точке L4, часть в точке L5. При этом астероиды назывались неизменно в честь героев «Илиады» Гомера: астероиды в районе точки L4 становились «греками», а тела в районе L5 — «троянцами». Отсюда и повелось общее название для подобных тел.

троянец у Земли

Для вычисления орбиты 2010 ТК7 астрономам пришлось использовать дополнительные наблюдения 300-метрового астероида при помощи Канадско-французского телескопа CFHT, установленного на вершине одного из потухших вулканов на Гавайских островах. На этом фото, полученном с большой выдержкой, астероид выглядит точкой на фоне черточек звезд. Источник: C. Veillet / CFHT

Точки Лагранжа в системе Солнце-Земля. Источник: Википедия

Астероиды-троянцы Юпитера. Источник: Википедия

Астероид 2010 ТК7 на оригинальном изображении WISE (выделен зеленым кружком). Фото: NASA

К февралю 2010 года у Юпитера было известно 4076 троянцев. Кроме того, 7 астероидов-троянцев открыли у Нептуна и 4 у Марса. До сих пор ни одного троянца у нашей планеты не было обнаружено из-за больших трудностей наблюдения Лагранжевых точек с Земли — обитающие в них троянцы большую часть времени скрываются от астрономов в свете дня.

И вот, наконец, первый такой астероид найден! Изучая данные обзора WISE малых тел Солнечной Системы, астрономы из университета Атабаски (Канада) нашли два кандидата, один из которых, 2010 ТК7, оказался подлинным троянцем. 2010 ТК7 невелик по размеру, всего 300 метров в поперечнике. Он движется примерно в 80 миллионах километрах впереди Земли, описывая петли вокруг точки Лагранжа L4. Эти петли вызваны притяжением других планет Солнечной Системы. Орбита троянца хорошо просчитана на ближайшие сто лет, ее эволюцию на более долгий срок можно посмотреть на видео.

Открытия, совершенные на основе данных инфракрасного обзора WISE, становятся все более интересными. Не так давно мы писали о паре очень тусклых коричневых карликов, найденных в радиусе 30 световых лет от Солнца, а теперь пришла очередь ближнего космоса.

Но так происходит со всеми крупными астрономическими обзорами. Миссия их ограничена, зато собранные данные питают ученых долгие годы. Здесь можно вспомнить космические телескопы IRAS и HIPPARCOS, существенно расширившие наши знания о Вселенной в 80-90 годы XX века, или свежий пример — работающий сегодня космический телескоп Кеплер, предназначенный специально для поиска планет у других звезд.

WISE проработал на орбите чуть больше года — с января 2010 по февраль 2011 года, предоставив в распоряжение ученых огромный материал, с которым только предстоит разобраться.