Инструмент для обработки и доставки образцов грунта. Снимок сделан 23 февраля 2013 года камерой Mastcam сразу после того, как инструмент поставил образцы порошкообразного камня в химическую лабораторию SAM на борту Curiosity. Фото: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Как известно, почти весь февраль марсоход Curiosity «топтался» на одном месте, готовясь к взятию пробы скальных пород — первому в истории исследования Марса. 8 февраля марсоход пробурил в красной плите специальную лунку диаметром 1,6 см и глубиной 6,4 см. Материал под поверхностью был серого цвета, резко контрастируя с красновато-желтой окисленной пылью.

Сегодня НАСА объявило о том, что Curiosity доставил образцы каменного порошка из лунки в свои химические лаборатории для анализа.

Выбор места — плита Джон Клейн в местечке, которое исследовали окрестили «залив Йеллоунайф» — был не случаен. Полученный материал, как и ожидали ученые, представляет собой мелкозернистую осадочную породу с прожилками сульфата кальция, минерала, который образуется в воде. Быть может, в этих образцах приборам марсохода удастся обнаружить окаменелые следы микроорганизмов?

Первые лунки в плите Джон Клейн. Фото: NASA/JPL-Caltech/MSSS/Ken Kremer/Marco Di Lorenzo

Исследователи на этот счет не обольщаются. Они лишь надеются, что анализ породы подскажет, почему под поверхностью камень имеет другой цвет. Согласно одной из теорий, это может быть связано с различными состояниями окисления железа, которые теоретически могли бы сообщить нам о том, был ли кратер Гейла (место работы марсохода Curiosity) когда-либо обитаем.

Тем не менее, использование бура значительно расширило возможности ученых. Теперь они могут перейти от изучения молодых поверхностных пород к гораздо более древним скальным, которые могут хранить свидетельства о состоянии Марса 3 или 4 миллиарда лет назад.

Что касается результатов, то ждать их со дня на день не следует: анализ может занять недели. Вероятно, все это время Curiosity продолжит находиться в заливе Йеллоунайф возле плиты Джон Клейн, чтобы получить более полную характеристику окружающей местности. Затем марсоход продолжит свой путь к горе Шарп, которая в настоящее время находится в 10 км от аппарата.

Curiosity бурит скважину в плите под названием Джон Клейн. Впереди мы видим гору Шарпа — главную цель марсохода. Фото: NASA/JPL-Caltech/Ken Kremer/Marco Di Lorenzo