И около сотни из них, вероятно, находится в ближайших окрестностях Солнца, на расстоянии меньше 10 парсек. «Результаты, полученные на искателе планет ESO HARPS, свидетельствуют о том, что состоящие из скальных пород планеты размером ненамного больше Земли, представляют собой весьма обычное явление в зонах обитания вокруг слабых красных звезд», — пишется в пресс-релизе.

Первая прямая оценка количества маломассивных планет вокруг красных карликовых звезд стала возможной благодаря специальной программе поиска экзопланет у красных карликов, проводимой на спектрографе HARPS. На сегодняшний день HARPS — самый чувствительный спектрограф, измеряющий лучевые скорости звезд с точностью до 1 м/с (в особых случаях даже несколько точнее). Прибор установлен на 3,6-метровом телескопе в обсерватории ESO Ла Силья в Чили.

«Наши новые наблюдения с HARPS показывают, что вокруг примерно 40% всех красных карликовых звезд обращаются сверхземли (или «суперземли»), расположенные в зонах обитания, где на их поверхности может существовать жидкая вода, — говорит руководитель группы Ксавье Бонфи (Xavier Bonfils) из обсерватории Гренобля, Франция. — И, так как красные карлики распространены очень широко — в Млечном Пути их около 160 миллиардов, — мы получаем удивительную оценку: в нашей Галактике десятки миллиардов таких планет».

Вот что говорится в пресс-релизе ESO:

«В течение шести лет группа HARPS исследовала тщательно подготовленную выборку из 102 красных карликовых звезд южного неба. Было найдено всего девять «сверх-Земель» (планет с массами между одной и десятью массами Земли), в том числе две в зонах обитания звезд Gliese 581 и Gliese 667C. Астрономы смогли оценить массу этих планет и их расстояние от их центральных звезд.

Суммируя все полученные данные, в том числе наблюдения звезд, лишенных планет, и определяя долю планет, доступных обнаружению, группа смогла вычислить, насколько часто разные типы планет встречаются вокруг красных карликов. Астрономы нашли, что частота встречаемости сверхземель в зонах обитания составляет 41%, при нижней границе этой оценки 28% и верхней 95%.

С другой стороны, оказалось, что более массивные планеты, похожие на наши Юпитер и Сатурн, вокруг красных карликов встречаются редко. Ожидается, что у менее, чем 12% красных карликов имеются планеты-гиганты с массами от 100 до 1000 масс Земли.

Так как вблизи Солнца много красных карликов, новая оценка означает, что в зонах обитания вокруг окрестных звезд (на расстоянии ближе, чем примерно 30 световых лет от Солнца) находится, вероятно, около сотни сверхземель.

«Зона обитания вокруг красного карлика, где температура такова, что на поверхности планет может существовать вода в жидком состоянии, расположена гораздо ближе к материнской звезде, чем Земля к Солнцу, — говорит Стефан Удри (Stéphane Udry), астроном из женевской обсерватории, член группы. — Но, как известно, красные карлики подвержены звездным извержениям – вспышкам, из-за которых на планеты могут обрушиваться потоки рентгеновского или ультрафиолетового излучения, и это может сделать жизнь там менее вероятной».

Одна из планет, открытых в ходе обзора красных карликов с HARPS — Gliese 667Cc. Это вторая планета в системе тройной звезды, и похоже, что она расположена вблизи середины зоны обитания. Несмотря на то, что эта планета более, чем вчетверо тяжелее Земли, она больше всех до сих пор открытых планет похожа на Землю и почти наверняка имеет подходящие условия для существования на ее поверхности жидкой воды. Это вторая сверхземля в зоне обитания красного карлика, открытая в результате этого обзора HARPS, после Gliese 581d, открытие которой было объявлено в 2007 и подтверждено в 2009 г.

планета Глизе 667Сс

Взгляд художника на планету-сверхземлю Gliese 667Cc, находящейся в зоне обитания у своей звезды. Самая яркая звезда на небе планеты — красный карлик Gliese 667C, которая входит в состав тройной звездной системы. Вокруг нее и вращается планета. Два других более далеких солнца — Gliese 667A и Gliese 667B — видны на небе справа. Астрономы вычислили общее количество планет, подобных этой, на орбитах вокруг красных карликов нашей Галактики. Счет идет на десятки миллиардов. Источник: ESO/L. Calçada

«Теперь, когда мы узнали, что вокруг соседних красных карликов много сверхземель, нам надо с помощью HARPS и будущих инструментов найти другие такие планеты. Ожидается, что некоторые из них, двигаясь по своим орбитам, будут затмевать материнскую звезду, оказываясь на одной прямой между нею и земным наблюдателем, и это даст прекрасную возможность изучить атмосферу планеты и поискать в ней признаки существования жизни», — заключает Ксавье Дельфосс (Xavier Delfosse), еще один член группы».

Внимательный читатель, наверное, помнит, что в начале этого года мы рассказывали об оценке численности планет, сделанных астрономами на основе данных об экзопланетах, открытых методом гравитационного микролинзирования. Тогда, напомним, была произведена статистическая оценка общей распространенности планет в Млечном Пути, из которой вытекало, что на каждую звезду в нашей Галактике в среднем приходится больше одной планеты!

В том исследовании речь шла о планетах с массами, начиная от 5 масс Земли и выше. Теперь же исследования, выполненные на основе данных, полученных более традиционным способом (методом измерения лучевых скоростей к сегодняшнему дню открыто большинство планет у других звезд), дают нам представление о более специфическом случае — распространенности планет с массами 1,5 — 10 масс Земли и только у красных карликов. А это наиболее часто встречающиеся звезды в нашей Галактике: общая их численность достигает 80% от числа всех звезд.

Это исследование, несомненно, льет воду на мельницу энтузиастов SETI. Долгое время красные карлики были фактически выключены из поиска внеземного разума, так как считалось, что зона обитания вокруг красных карликов слишком узка и близка к звезде. Однако последние открытия показывают, что и планеты вокруг них расположены гораздо более компактно, чем в Солнечной системе. Конечно, множество красных карликов принадлежат к нестабильным, вспыхивающим звездам, однако есть среди них и достаточное количество спокойных звезд, что вкупе с новейшими оценками позволяет с оптимизмом смотреть в будущее поисков братьев по разуму.